Constitution vs Java - Histoire

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Le 29 décembre, l'USS Constitution a vaincu le HMS Java au large de San Salvadore

.



Le 29 décembre, l'USS Constitution sous le commandement du capitaine Bainbridge se trouvait au large de San Salvadore. Bainbridge a repéré un navire britannique plus près du rivage. Le navire était le HMS Java de 38 canons commandé par le capitaine Henry Labert. Le Java était plus rapide que la Constitution tandis que la Constitution à 44 canons a abattu le Java.
Le Java remorquait un navire marchand américain qu'il avait capturé. Quand il a repéré la Constitution, il a envoyé son navire capturé dans le port de San Salvador et a couru pour faire face à la Constitution. A 14 heures, les deux navires étaient à portée de canon. Les deux parties se sont affrontées avec des bordées Alors que Java a initialement manœuvré la Constitution, ce dernier plus grand nombre de canons et la plus grande précision de son artillerie a eu un impact constant sur Java. À 15 heures, le capitaine Lambert avait conclu que son seul espoir était de monter à bord de la Constitution. Cette tentative a échoué lorsqu'une bordée précise a heurté son navire par la constitution qui a fait tomber son mât supérieur et son mât de misaine. À 4h20, le masque principal de Java est tombé. Une heure plus tard, alors que la Constitution approchait pour une autre course sur le navire en détresse, le Java a frappé ses couleurs et s'est rendu.


Constitution des États-Unis signée

La Constitution des États-Unis d'Amérique est signée par 38 des 41 délégués présents à la conclusion de la Convention constitutionnelle à Philadelphie. Les partisans du document ont mené une bataille durement gagnée pour obtenir la ratification par les neuf des 13 États américains nécessaires.

Les articles de la Confédération, ratifiés plusieurs mois avant la capitulation britannique à Yorktown en 1781, prévoyaient une confédération lâche des États américains, qui étaient souverains dans la plupart de leurs affaires. Sur le papier, le Congrès, l'autorité centrale, avait le pouvoir de gouverner les affaires étrangères, de mener la guerre et de réguler la monnaie, mais dans la pratique, ces pouvoirs étaient fortement limités car le Congrès n'avait pas le pouvoir de faire respecter ses demandes d'argent ou de troupes aux États. En 1786, il était évident que l'Union se briserait bientôt si les articles de la Confédération n'étaient pas modifiés ou remplacés. Cinq États se sont réunis à Annapolis, Maryland, pour discuter de la question, et tous les États ont été invités à envoyer des délégués à une nouvelle convention constitutionnelle qui se tiendra à Philadelphie.

Le 25 mai 1787, les délégués représentant tous les États à l'exception du Rhode Island se sont réunis à Philadelphie&# x2019s Pennsylvania State House pour la Convention constitutionnelle. Le bâtiment, qui est maintenant connu sous le nom de Independence Hall, avait déjà vu la rédaction de la déclaration d'indépendance et la signature des articles de la Confédération. L'assemblée rejeta aussitôt l'idée de modifier les articles de la Confédération et entreprit d'élaborer un nouveau régime de gouvernement. Le héros de la guerre révolutionnaire George Washington, un délégué de Virginie, a été élu président de la convention.

Au cours d'un débat intense, les délégués ont conçu une organisation fédérale brillante caractérisée par un système complexe de freins et contrepoids. La convention était divisée sur la question de la représentation des États au Congrès, car les États les plus peuplés recherchaient une législation proportionnelle et les petits États voulaient une représentation égale. Le problème a été résolu par le compromis du Connecticut, qui a proposé une législature bicamérale avec une représentation proportionnelle dans la chambre basse (Chambre des représentants) et une représentation égale des États dans la chambre haute (Sénat).


Articles de la Confédération

La première constitution américaine, les articles de la Confédération, a été ratifiée en 1781, une époque où la nation était une confédération d'États, chacun fonctionnant comme des pays indépendants. Le gouvernement national était composé d'une seule législature, le Congrès de la Confédération il n'y avait pas de président ni de pouvoir judiciaire.

Les articles de la Confédération donnaient au Congrès le pouvoir de gouverner les affaires étrangères, de mener la guerre et de réglementer la monnaie. Cependant, en réalité, ces pouvoirs étaient fortement limités car le Congrès n'avait pas le pouvoir de faire respecter ses demandes d'argent ou de troupes aux États.

Le saviez-vous? George Washington était initialement réticent à assister à la Convention constitutionnelle. Bien qu'il ait vu la nécessité d'un gouvernement national plus fort, il était occupé à gérer son domaine à Mount Vernon, souffrant de rhumatismes et craignant que la convention ne réussisse à atteindre ses objectifs.

Peu de temps après que l'Amérique ait obtenu son indépendance de la Grande-Bretagne avec sa victoire de 1783 lors de la Révolution américaine, il est devenu de plus en plus évident que la jeune république avait besoin d'un gouvernement central plus fort pour rester stable.

En 1786, Alexander Hamilton, un avocat et homme politique de New York, a appelé à une convention constitutionnelle pour discuter de la question. Le Congrès de la Confédération, qui en février 1787 approuva l'idée, invita les 13 États à envoyer des délégués à une réunion à Philadelphie.


La dernière victoire de la Constitution


Constitution (au centre) engage Levant et Cyane en février 1815. Un officier américain rapporte que Cyane avait pris cinq pieds d'eau et gîtait mal lorsque ses couleurs ont été frappées. La coque du Levant, a-t-il ajouté, était "assez bien forée et son pont était un parfait abattoir." (Navy Art Collection, Naval History and Heritage Command, Washington, DC)

Au début de la guerre de 1812, la marine américaine naissante a montré son courage contre la Royal Navy britannique. Les Britanniques avaient une flotte beaucoup plus importante que les États-Unis, mais les frégates américaines étaient rapides et redoutables. Les équipages de l'USS Constitution et USS États Unis, par exemple, surpassait les navires de guerre britanniques dans l'Atlantique. Les Américains étaient doublement ravis lorsque États Unis’ le commandant Stephen Decatur a navigué sur la frégate ennemie endommagée macédonien retour dans un port américain en guise de trophée.

Mais la deuxième année de la guerre s'est avérée plus difficile pour les États-Unis. Il y a eu des revers militaires sur terre et une présence britannique de plus en plus importante au large des côtes américaines, qui ont tous deux jeté une ombre sur les attentes américaines. Piqué par les premières défaites navales, l'Amirauté britannique a interdit en 1813 toute bataille en tête-à-tête avec les frégates lourdes américaines, qui avaient tendance à avoir des canons plus gros et des coques plus solides que leurs rivales britanniques. La Grande-Bretagne avait déjà bloqué une grande partie de la côte est, et avec la fin de sa guerre contre l'empereur français Napoléon Bonaparte, la Grande-Bretagne visait à déployer plus de navires pour étouffer complètement le trafic de la marine américaine et des navires marchands. De plus, les six grandes frégates qui fonctionnaient comme le muscle de la marine américaine - toutes commandées par le Naval Armament Act de 1794 pour contrecarrer les pirates barbaresques - n'étaient à ce moment pas en mesure d'échanger des tirs avec les Britanniques. L'un était "normal" (hors service), trois étaient bloqués et un, Chesapeake, avait été capturé le 1er juin 1813. Cela a laissé Constitution, affectueusement connu sous le nom de « Old Ironsides », comme la seule option de combat de la Marine, mais même il était en cale sèche et sous la menace d'être enfermé dans le port de Boston.

Dans ce contexte, le capitaine Charles Stewart a pris le commandement de Constitution le 18 juillet 1813. Né en 1778, Stewart a grandi à Philadelphie, où il était un ami d'enfance et un camarade de classe de Decatur. Stewart a pris la mer en tant que garçon de cabine à l'âge de 13 ans et s'est rapidement hissé au service de la marine marchande. Juste avant son 20e anniversaire, la Marine lui a offert une commission de lieutenant. Stewart accepta et se distingua bientôt dans la quasi-guerre avec la France lorsque, en tant que commandant de la goélette Expérience, il captura deux navires français et libéra plusieurs navires américains des Français. Stewart ne s'est pas toujours fait aimer de ses supérieurs, mais ses compétences navales étaient incontestables. Transféré en Méditerranée, Stewart a reçu le commandement du brick Siren et a couvert le raid audacieux de Decatur pour faire exploser crême Philadelphia, la frégate américaine capturée lors de la guerre de Barbarie avec Tripoli en 1803. Lorsque la guerre avec la Grande-Bretagne éclata en 1812, Stewart commanda plusieurs navires plus petits avant de se voir confier la barre de Constellation- l'une des grandes frégates américaines. Le problème était que la Royal Navy avait parqué Constellation à Norfolk, en Virginie, laissant Stewart avec peu de chance d'atteindre la gloire qu'il recherchait.

Stewart a fait pression pour un changement de commandement et a obtenu son souhait lorsqu'il a été réaffecté à Constitution. Constitution avait remporté deux victoires notables en 1812, battant le HMS Guerrière en août et HMS Java en décembre, et après une refonte, l'année suivante était prête pour plus d'action. Stewart l'était aussi, et un brillant matelotage de la part du capitaine américain signala l'arrivée d'un nouveau concurrent militaire en haute mer, qui allait bientôt prendre sa place parmi les superpuissances du globe.

Stewart ne pensait pas aux questions géostratégiques à la fin de 1813. Il était simplement soulagé de naviguer Constitution hors du port de Boston. C'était sa première croisière de la guerre, et en quelques mois, lui et son équipage avaient capturé trois navires marchands britanniques. En mars, près de la Barbade, Constitution repéré HMS Pictou, une goélette britannique de 14 canons qui escortait d'autres navires britanniques à travers les Caraïbes. Constitution a maîtrisé le plus petit navire, détruisant Pictoumât principal et pont en un seul passage. Stewart a remporté sa première victoire de la guerre, bien qu'il ne faille pas s'en vanter. Il a presque subi un test plus sévère après avoir repéré le fusil à 36 canons Piquer, mais ce dernier, suivant l'ordre de l'Amirauté de ne pas s'engager, profite d'une brise favorable et navigue à perte de vue.

Lorsque son équipage a découvert une fissure dans Constitutionmât principal de , Stewart a décidé de retourner à Boston et a à peine réussi. Le 3 avril, deux frégates britanniques se sont décollées d'un escadron de la Royal Navy en route pour bloquer Boston et ont chassé Constitution nord de la ville. Stewart s'est glissé dans Marblehead Harbour devant ses poursuivants. L'arrivée d'Old Ironsides fit sensation à Marblehead. C'était un dimanche et les fidèles assistaient aux offices lorsque la nouvelle de l'arrivée du navire leur parvint. Menés par leurs prédicateurs, les paroissiens se sont précipités sur le rivage pour aider à défendre leur ville. Il n'y avait aucune menace, cependant, et quelques jours plus tard Constitution navigué jusqu'à Boston.

Et là, le grand navire est resté plus de huit mois après le déploiement de la Royal Navy à l'extérieur du port de Boston. Les Britanniques espéraient que le sentiment anti-guerre, qui sévissait en Nouvelle-Angleterre, créerait un mouvement séparatiste dans la ville, mais cela ne s'est jamais matérialisé. Certains politiciens locaux, alarmés par l'incendie de Washington en août 1814, ont fait valoir que Constitution doivent être maintenus au port et positionnés pour défendre la ville. Mais Stewart avait l'intention de s'enfuir, alors même que les navires britanniques, tapi à la périphérie du port, surveillaient l'état de préparation des Constitution, sans doute aidé par les rapports des sympathisants.

Une rotation de navires britanniques à Halifax pour des réparations donna à Stewart sa chance et, le dimanche 18 décembre 1814, Constitution laissé le port de Boston incontesté. Il y avait des rumeurs selon lesquelles il devait se joindre à d'autres frégates américaines pour attaquer les navires au large des côtes britanniques, mais Constitution s'est dirigé vers le sud jusqu'aux Bermudes, puis a navigué vers l'est. L'objectif de Stewart était de perturber les convois marchands britanniques et de se battre s'il en avait l'occasion. Mais alors qu'il approchait de l'Espagne, Stewart apprit qu'un traité mettant fin aux hostilités avait été signé. Un navire allemand à destination du Portugal, nota-t-il dans son journal de bord le 8 février 1815, portait la nouvelle que « la paix avait été signée à Gand entre les commissaires britannique et américain ».

Bien que le traité ait été signé le 24 décembre 1814, il n'entrera en vigueur que lorsque le Sénat américain le ratifiera. Stewart continua donc sa chasse aux navires britanniques et, le 16 février, près du rocher de Lisbonne, Constitution aperçu deux voiles. L'un était un marchand portugais neutre, l'autre britannique, le 74 canons Elisabeth, que Stewart a pris soin d'éviter. Plus tard ce jour-là Constitution capturé le marchand britannique Suzanne, à destination de Liverpool avec une cargaison d'une valeur de 75 000 $. Stewart lui-même passa les jours suivants dans une recherche infructueuse de convois marchands tout en évitant ses ennemis bien armés, puis vint l'occasion de se battre qu'il attendait.

L'aube s'est levée vers un ciel nuageux le 20 février 1815 et a trouvé Constitution à environ 180 milles de Madère, naviguant avant un léger vent de nord-est. Vers 13h. un guetteur a repéré une voile à deux points de la proue de bâbord qui a changé de cap et s'est dirigée vers Constitutiondirection. Quarante-cinq minutes plus tard, le guetteur aperçut une autre voile. Les deux navires, le HMS cyan et Levant, étaient l'arrière-garde d'un convoi en route de Gibraltar vers les Antilles. Chaque navire était plus petit que Constitution, avec ses 52 canons, mais combinés ils portaient plus de puissance de feu. Les cyan, une frégate légère de 24 canons, était armée de 35, tandis que la corvette de 18 canons Levant transporté en fait 21 canons.

Bien que Stewart ne connaisse pas l'identité de l'un ou l'autre navire, il était certain que les deux étaient des embarcations de la Royal Navy et a ordonné que toutes les voiles soient mises pour intercepter le premier navire avant qu'il ne puisse unir ses forces avec le second. Deux heures après le début de la poursuite, la section la plus élevée de Constitutionle mât principal de s'est effondré avec une fissure écoeurante. Les marins se sont empressés de le remplacer et de maintenir le cap sur sa cible.

À 17 heures. Stewart a ouvert le feu avec un canon monté à l'avant, mais les navires britanniques étaient hors de portée. Une demi-heure plus tard, avec le rétrécissement de la portée, Stewart a ordonné que les ponts soient dégagés pour l'action. Les mousquets et les piques étaient placés à la portée des marins si l'occasion se présentait d'aborder les navires ennemis. Du sable était jeté sur les ponts pour absorber le sang. Les équipes d'artillerie chargeaient et amorçaient leurs canons. Les deux navires britanniques, maintenant à portée de voix l'un de l'autre, firent des préparatifs similaires.

Avec les trois navires naviguant sur tribord amure, les Britanniques ont tenté de prendre l'avantage en se positionnant au vent de Constitution, mais ils ont échoué. Comme Constitution est remonté de la poupe du côté au vent, les navires britanniques sont tombés en ligne séparés par une centaine de mètres, avec le plus petit Levant en tête. A 18 heures, au moment où le soleil se couchait, Constitution a levé ses couleurs et les Britanniques ont répondu immédiatement. Constitution a bondi à 600 mètres, et les trois navires ont commencé à tirer. Le feu britannique ralentit rapidement et Stewart ordonna à ses artilleurs de retenir leur feu pour permettre à la fumée de se dissiper et de voir quels dommages ils avaient infligés.

Constitution avait rattrapé Levant, mais cyan arrivait derrière le navire américain, avec l'intention de ratisser la frégate américaine. C'était une tactique navale dévastatrice : tirer une bordée sur toute la longueur d'un navire ennemi qui n'était pas en position de riposter. Stewart tenta alors une manœuvre inhabituelle. Selon son propre rapport de bataille, il a soutenu Constitution, permettant au vent d'attraper l'avant de la grand voile et du mât d'artimon, immobilisant le navire avant de le faire pivoter lentement pour faire face cyan. Les deux navires ont échangé le feu jusqu'à ce que le feu du navire britannique se relâche à nouveau. Constitution puis s'est tourné vers Levant, ratissant sa poupe deux fois et le forçant à se replier pour des réparations. cyan réussit une dernière bordée avant de signaler sa reddition d'un seul coup de canon loin de Constitution. à 6h45 cyan frappé ses couleurs.

Stewart a-t-il réellement fait reculer Old Ironsides? Selon Matthew Brenckle, historien de l'USS Constitution Museum de Boston, Stewart semblait le penser. « D'un autre côté, le cyan avançait en même temps, essayant de fermer Constitution. . . . Il est possible que le mouvement de recul ait été simplement une illusion d'optique produite par un navire s'arrêtant dans son élan et l'autre avançant. De telles manœuvres n'avaient rien de radical – ce type de manœuvre de navire était effectué tout le temps dans des voies maritimes étroites ou encombrées pour éviter les obstructions ou d'autres navires. . . . Que Stewart et son équipage aient eu la discipline et la tranquillité d'esprit pour réussir au milieu d'une canonnade intense est assez remarquable.

A 8h40, alors qu'un équipage de prise américain prend le contrôle de cyan, Levant remarquablement revenu au combat. Des bordées ont été échangées, et Constitution ratissé Levant. LevantLe capitaine de , reconnaissant la futilité de combattre un adversaire beaucoup plus grand, a tenté de s'échapper mais a finalement frappé les couleurs de son navire vers 22 heures.

Les capitaines britanniques étaient de mauvaise humeur dans la défaite et se disputaient pour savoir qui était à blâmer. Stewart les a fait taire : « Messieurs, il ne sert à rien de se réchauffer, cela aurait été la même chose quoi que vous ayez pu faire. Si vous en doutez, je vous mettrai tous à bord et vous pourrez l'essayer. Les marins britanniques ont été tout aussi chagrinés, d'abord par effraction dans les casiers à alcool des navires capturés, puis se sont plaints à plusieurs reprises que les Américains avaient volé leurs effets personnels, ce qui a incité plusieurs recherches à Old Ironsides, qui n'ont rien donné. Assheton Humphreys, Constitutionl'aumônier, résuma succinctement la situation. « Qu'il suffise de dire que le soleil de la gloire navale de la Grande-Bretagne s'est couché.

Stewart a emmené ses navires de prix à Porto Praya dans les îles Canaries pour des réparations et des provisions, mais leur séjour a été écourté par l'apparition du HMS Léandre, Newcastle et Acasta— par coïncidence, trois des navires qui avaient bloqué le port de Boston. Dans quelques minutes, Constitution et ses deux navires de prix ont coupé leurs câbles d'ancrage et se sont dirigés vers la mer avec les Britanniques à leur poursuite. Stewart a ordonné à ses navires capturés de se séparer. cyan s'est échappé, atteignant New York le 10 avril. Levant est retourné à Porto Praya, où il a été attaqué par les Britanniques et contraint de se rendre, même si le port était officiellement neutre. De retour à Boston par la côte brésilienne puis Porto Rico, Stewart apprit que le Sénat américain avait ratifié le traité de Gand le 16 février. Une clause du traité accordait 30 jours supplémentaires pour notifier aux navires en mer que la guerre était terminée. , ce qui signifiait que techniquement, la capture de cyan et Levant pouvaient être considérées comme des victoires légitimes en temps de guerre.

Était-ce un combat équilibré? Cela dépend du point de vue de chacun. Les plus petits navires britanniques avaient le potentiel de déjouer leur plus gros ennemi, mais n'ont pas pu le faire. Les Britanniques étaient principalement armés de caronades, de petits canons capables de lancer une balle de 32 livres à courte distance. Constitution, d'autre part, était armé de longs canons capables de lancer une balle de 24 livres à une distance beaucoup plus grande. Selon le Dr David Winkler de la Naval Historical Foundation, « Alors que les deux navires britanniques avec leurs caronades pourraient monter un poids de lancement plus important que le Constitution, le commandant de la Constitution avait une plus grande portée avec ses armes d'épaule et l'a utilisé à son avantage.

La victoire du capitaine Stewart a fait de lui un héros national, et il a, à son tour, fait l'éloge de son équipage entièrement bénévole dans une lettre au secrétaire de la Marine. « Considérant les avantages tirés par l'ennemi d'une force divisée et plus active, ainsi que sa supériorité en poids et en nombre de canons, je considère la rapidité et le résultat décisif de cette action la plus forte assurance qui puisse être donnée au gouvernement, que tous sous mon commandement ont fait leur devoir et ont galamment soutenu la réputation des marins américains.

L'importance de la bataille était plus psychologique que stratégique. « Techniquement, cela n'a pas affecté l'état général des relations anglo-américaines depuis la signature du traité de Gand », selon Winkler. Le traité a réaffirmé le statu quo entre les deux pays et pour cette raison, beaucoup considèrent que la guerre a été un match nul. Mais ConstitutionLa victoire en mer d'Andrew Jackson, combinée au succès post-traité d'Andrew Jackson à la Nouvelle-Orléans, équivalait à la victoire dans l'esprit des Américains. "La confiance dans le gouvernement fédéral et les forces armées a été restaurée", a déclaré Winkler.

Charles Stewart a poursuivi sa carrière navale après la guerre, s'élevant au rang de contre-amiral. Lorsque la guerre civile a éclaté, Stewart s'est porté volontaire pour le service actif à l'âge de 83 ans, mais le président Lincoln a malheureusement rejeté sa demande. Stewart a démissionné de sa commission en 1862 et est décédé sept ans plus tard. Il avait été le plus ancien capitaine survivant de la guerre de 1812.


USS Constitution : Le Survivant Légendaire

Parmi les nombreux navires qui ont ajouté aux lauriers de la marine des États-Unis depuis sa création officielle il y a plus de deux siècles, une poignée se démarque, à la fois pour leurs actes individuels et pour leur capacité à incarner l'époque à laquelle ils ont acquis leur renommée. Parmi ceux-ci, le plus célèbre est sans doute la frégate Constitution. En plus de se faire connaître dans plusieurs actions pendant la guerre de 1812, l'USS Constitution a réussi à perdurer jusqu'à nos jours, malgré quelques contacts étroits avec la destruction, la dernière étant aux mains de sa propre marine.

ConstitutionLa genèse même des années a coïncidé avec celle de la marine américaine elle-même. La phase navale de la guerre d'indépendance américaine avait été menée par une combinaison de flottes d'État, de corsaires et d'une marine continentale relativement petite. Malgré quelques succès notables, les Américains avaient subi des pertes presque paralysantes aux mains de la Royal Navy britannique au moment où l'indépendance américaine a été obtenue en 1783. En 1785, le dernier des quelques navires de guerre continentaux survivants a été vendu, laissant le nouveau-né États-Unis sans marine du tout.

Après la guerre d'indépendance, le président George Washington et la plupart des membres du Congrès ont favorisé une politique de non-implication dans les affaires mondiales. Cependant, il est vite devenu clair que le monde ne coopérerait pas. Des pirates, opérant à partir des États de Barbarie d'Afrique du Nord, tels que Tripoli et Alger, ont régulièrement intercepté des navires marchands américains sillonnant la Méditerranée et ont exigé un tribut (c'est-à-dire extorquer de l'argent) à leurs équipages, avec la saisie de navires et de cargaisons comme alternative. Dans l'Atlantique, les navires de guerre britanniques arrêtaient régulièrement les navires américains et les recherchaient à la recherche de déserteurs de la Royal Navy, impressionnant souvent les citoyens américains en service avec les fugitifs légitimes.

Après des années à endurer de telles humiliations, en mars 1794, un Congrès américain réticent autorisa la construction de six grandes frégates comme noyau d'une nouvelle marine. Comme les croiseurs légers ou les destroyers d'un siècle plus tard, les frégates ont servi d'éclaireurs rapides et de navires utilitaires polyvalents pour les flottes de grandes puissances maritimes comme la Grande-Bretagne, la France et l'Espagne. Peu disposés à dépenser pour de plus gros navires, les Américains se sont contentés de compenser du mieux qu'ils pouvaient avec des frégates un peu plus grandes, plus rapides et plus lourdement armées que leurs homologues étrangers, des navires capables de déjouer tout ennemi qu'ils ne pourraient pas distancer et dépassant tous ceux qu'ils ne pouvaient pas surpasser.

La conception de base des nouvelles frégates a été conçue par Joshua Humphreys, un constructeur naval Quaker expérimenté de Philadelphie. La construction a été réalisée dans différents ports maritimes à travers le pays. Deux des navires, Chesapeake et Congrès, devaient transporter 36 canons et ont été construits à Norfolk et Portsmouth, respectivement. Un troisième, le 38 canons Constellation, a été construit à Baltimore. Les poids lourds de la nouvelle flotte, cependant, étaient les trois frégates de la Président classe, chacun déplaçant 1 576 tonnes et le montage de 44 canons. De celles, Président a été construit à New York, États Unis à Philadelphie et Constitution En Boston.

Lancé en octobre 1797 et achevé l'été suivant, Constitution fut bientôt mis au travail pour patrouiller les Antilles contre les pilleurs de commerce français lors d'une "quasi-guerre" non déclarée entre les États-Unis et la France révolutionnaire. De 1800 à 1803, Constitution et ses sœurs ont été rappelées au port et détenues « dans l'ordinaire », conformément à la politique isolationniste encouragée par le président Thomas Jefferson. Le 12 septembre 1803, cependant, Constitution arrivé au large de la côte de Barbarie pour affronter les pirates tripolitains. La guerre avec les pirates barbaresques s'est finalement terminée par un traité, signé à bord Constitution le 10 juin 1805, accordant aux navires américains le passage en Méditerranée sans autre paiement de tribut. L'issue du conflit a créé un précédent pour un libre passage similaire pour d'autres nations et a signifié que les États-Unis étaient prêts à se battre pour protéger leurs intérêts à l'étranger ainsi qu'à l'intérieur, si nécessaire.

Pendant ce temps, les relations entre les États-Unis et la Grande-Bretagne se détérioraient. Le 22 juin 1807, la frégate britannique Léopard accosté Chesapeake au large de Hampton Roads, en Virginie, exigeant d'arrêter et d'inspecter la frégate américaine à la recherche de déserteurs. Lorsque ChesapeakeLe capitaine du ‘s, le commodore Samuel Barron, a refusé, Léopard a tiré une bordée, faisant 23 victimes. Barron a frappé ses couleurs, et sans même reconnaître la reddition, Léopard’s le capitaine a embarqué Chesapeake et interné quatre de son équipage. Deux des hommes étaient en effet des déserteurs, dont l'un, William Ware, a succombé à ses blessures et l'autre, Jenkin Ratford, a été pendu. Les deux autres prisonniers, les Américains Daniel Martin et John Strachen, ont été condamnés à recevoir 500 coups de fouet, mais un appel fort du président Jefferson a persuadé les Britanniques de les ramener à leur navire avec des excuses symboliques.

Les Chesapeake L'affaire a marqué le début d'une spirale descendante vers la guerre. Le 1er mai 1811, les Britanniques Guerrière, une frégate qui avait été capturée aux Français en 1806 et était maintenant sous le commandement du capitaine James Richard Dacres, s'est arrêté et est monté à bord du brick américain cracheur de feu au large de Sandy Hook, N.J., et s'enfuit avec un passager américain du nom de John Deguyo. Les États-Unis ont répondu en envoyant la frégate Président, commandé par le capitaine John Rodgers, pour intercepter Guerrière et récupérer Deguyo. Dans la nuit du 16 mai, Rodgers rencontra un navire britannique et, supposant qu'il était Guerrière, a exigé qu'elle s'arrête et soit embarquée. On ne sait pas avec certitude qui a tiré le premier coup, mais un échange de coups de canon a éclaté, entraînant la désactivation des navires britanniques quelques minutes plus tard. À l'aube, cependant, Rodgers a appris que sa victime était en fait le sloop de 22 canons Petite ceinture, qui avait perdu 11 hommes morts et 21 blessés dans le combat inégal. On ne sait pas si Rodgers s'est excusé ou non, mais il a offert son aide à Petite ceinture, ce que son capitaine a refusé avec colère.

Comme Petite Ceinture rentré chez lui en boitant, ce fut au tour du public britannique d'être indigné, surtout lorsqu'on apprit que Rodgers était considéré chez lui plus comme un héros que comme un gaffeur. À l'automne 1811, plus de 6 000 cas de citoyens américains impressionnés avaient été enregistrés à Washington, dont 3 000 que les Britanniques eux-mêmes ont admis.

Alors que les diplomates américains et britanniques se disputaient, les relations entre les États-Unis et l'empire français de Napoléon Bonaparte se sont améliorées et les navires marchands américains ont défié le blocus britannique pour commercer dans les ports français. À Washington, une faction croissante de « jeunes faucons de guerre » a appelé à la guerre avec la Grande-Bretagne et même à l'invasion et à l'assimilation du Canada aux États-Unis. Enfin, le 19 juin 1812, le Congrès déclare la guerre à la Grande-Bretagne.

Le conflit que les Américains appelleraient la guerre de 1812 a trouvé la marine américaine opposant un total de 17 navires de guerre contre les 219 navires de ligne et 296 frégates à la disposition de la Royal Navy. Pour les Britanniques, la guerre américaine, comme elles ou ils l'appelait, ne représentait rien de plus qu'un spectacle pittoresque de leur lutte mondiale contre Napoléon. Une poignée relative de leurs navires de guerre, pensaient les Britanniques, suffirait à balayer les Yankees parvenus des mers.

Constitution a été rendu opérationnel quelques jours seulement avant la déclaration de guerre. À la mi-juin 1810, il était revenu du service méditerranéen et Isaac Hull, un chien de mer corpulent de Derby, Connecticut, qui avait gravi les échelons de garçon de cabine à capitaine, prit le commandement de la grande frégate. Peu de temps après, Hull a remarqué que ConstitutionLa vitesse et la maniabilité de la voiture n'étaient pas tout ce à quoi il s'attendait et les plongeurs sont allés en bas pour enquêter. Ce qu'ils ont trouvé, c'est environ 10 wagons chargés d'huîtres, de moules, de balanes et de mauvaises herbes suspendus à son fond cuivré, comme des grappes de raisin, comme Hull l'a décrit. La coque a navigué Constitution à Chesapeake Bay, espérant que l'eau douce tuerait certains des organismes méditerranéens, puis a enlevé le reste en faisant glisser un grattoir en fer de sa propre invention d'avant en arrière le long de son fond. En avril 1812, il la déposa au Washington Navy Yard pour qu'elle recuivre ses fesses, où il apprit qu'il n'y avait que suffisamment de métal disponible pour le réparer partiellement. Satisfait que sa frégate avait au moins été restaurée à un semblant de performance compétitive, Hull a pris la mesure supplémentaire de remplacer un certain nombre de caronades de 42 livres sur son pont de longeron par des canons de 32 livres plus légers et moins puissants mais à plus longue portée.

Le 18 juin, Constitution était hors de la cour et prenait des magasins à Alexandria, en Virginie, lorsque Hull a reçu un message du secrétaire à la Marine Paul Hamilton, l'informant de l'imminence de la guerre et lui demandant de rejoindre l'escadron de cinq navires du commodore John Rodgers dans l'Atlantique. En naviguant vers Annapolis, Hull a préparé son navire pour un long voyage et a engagé de nouvelles recrues, évaluant soigneusement l'expérience de chaque homme. Il a également pris un peu de temps le 4 juillet pour marquer le jour de l'indépendance de son pays avec un salut de Constitutiondes canons avant de quitter Annapolis le lendemain matin pour New York, où l'escadron Rodgers était censé se trouver.

Alors que Hull se préparait à le rejoindre, Rodgers avait déjà quitté New York, espérant intercepter un convoi marchand de 100 navires qui serait en route de la Jamaïque vers l'Angleterre. Rodgers n'a jamais trouvé le convoi, mais le 23 juin, il a rencontré la frégate britannique Belvidera. Alors que le navire britannique fuyait vers le nord-est, Rodgers a tiré le premier coup de canon de la guerre depuis PrésidentChasseur à l'arc des ‘s. Trois coups ont fait neuf victimes à bord Belvidera, mais quand un canon sur PrésidentLe pont principal du pont principal a été tiré une fois de plus, il a éclaté et a enflammé la "boîte de passage" utilisée pour faire monter la poudre à canon du chargeur. Parmi les 16 Américains tués ou blessés par l'explosion qui en a résulté se trouvait Rodgers, qui a été projeté vers le ciel du pont du gaillard d'avant et est descendu avec une jambe cassée.

Soutenu par ses officiers, Rodgers a ignoré la douleur de sa blessure et a continué à diriger la poursuite, mais avec Président‘s proue démolie, il fallait faire lacet le navire pour mettre ses bordées en jeu contre Belvidera. Ce soir-là, BelvideraLe capitaine de son navire, Richard Byron, a ordonné que les ancres de son navire, bon nombre de ses bateaux et la plupart de sa nourriture et de son eau soient jetés par-dessus bord. Ainsi allégé, Belvidera a pu partir Président derrière.

Trois jours plus tard, Belvidera atteint Halifax, en Nouvelle-Écosse, la principale base navale britannique en Amérique du Nord, et Byron rapporta sa proximité avec Rodgers à son commandant d'escadron, le capitaine Philip Bowes Vere Broke. Réagissant à la nouvelle que les Américains opéraient en escadrons, Broke a rappelé trois navires de guerre britanniques solitaires qui patrouillaient la côte américaine, et le 5 juillet (le même jour que Constitution a quitté Annapolis), Broke a dirigé son escadron hors de Halifax pour aider à établir un blocus des eaux côtières américaines et, si possible, engager la force Rodgers’. Le 15 juillet, l'escadron de Broke a heurté le brick américain de 14 canons Nautile et l'a rapidement capturée, renommant son HMS émules. Les Britanniques ont ensuite poursuivi leur patrouille et, le lendemain, ils ont repéré un autre navire à l'horizon, suivant un virement de bord vers l'est à 12 milles au large du cap Barnegat, dans le New Jersey.

Le navire qui s'est approché des Britanniques cet après-midi-là n'était autre que Constitution, dont la vigie a informé le capitaine Hull à 14 heures cet après-midi de la découverte de quatre navires à l'horizon au nord-ouest, ainsi qu'un cinquième navire, une frégate, venant du nord-est. L'escadron Rodgers était composé de cinq navires et les frégates Président, États-Unis et Congrès, le sloop de guerre frelon et le brick ArgusMais pour Hull, une rencontre aussi opportune semblait trop belle pour être vraie, alors il choisit prudemment une approche lente et prudente jusqu'à ce qu'il soit sûr que les navires étaient bien américains.

Bien qu'une brise fraîche soufflait du nord-est, à 15 heures. Hull a décidé qu'il s'approchait trop de la côte et a donc pris un bord opposé, naviguant plein est, avec la seule frégate non identifiée qui le suivait à une distance discrète. À 10 heures cette nuit-là, la frégate s'est fermée à une distance de signalisation de six à huit milles et Hull a déclenché une séquence de lumières préétablie qui permettrait d'identifier son navire à Rodgers. En l'absence de réponse, Hull s'est rendu compte que ses doutes étaient justifiés, quels que soient ces cinq navires, ils ne faisaient pas partie de l'escadron Rodgers.

Constitution et la frégate inconnue a maintenu ses caps parallèles gardés jusqu'à l'aube du 17 juillet, lorsqu'une observation visuelle a enfin confirmé les appréhensions de Hull. All the unidentified ships–a ship of the line and four frigates accompanied by a brig and a schooner–were flying British colors.

The principal warships in the far group were, in fact, the 64-gun man-of-war Afrique and three frigates–the 32-gun Aeolis, the 36-gun Belvidera and Broke’s flagship, the 38-gun Shannon, as well as the recently acquired brig Emulous. As for the nearer frigate that had been shadowing Constitution all night, she was the 38-gun Guerrière.

At that point, the serendipity of the encounter was Broke’s, not Hull’s. As a prize, Nautile was small fry to the British commander but now the 44-gun Constitution, one of the three most powerful ships in the U.S. Navy, was his for the taking. Hull, for his part, judged discretion the better part of valor and headed Constitution south as fast as the feeble wind would carry her. Guerrière wasted 10 to 15 minutes wearing and tacking, allowing Constitution to slip out of the range of her guns and put some precious distance between herself and her pursuers before the hunt began in earnest.

Constitution was now involved in a race for survival, although it would not have seemed so to an outside observer if he judged it on speed alone. The weather was clear, but the wind remained slight all day and throughout the night. At 5 the next morning even that breeze died, fixing Constitution in a state of limbo while her enemies slowly began to overtake her. At 5:15, Hull lowered a cutter and soon had his other boats engaged in towing his ship forward. What followed was among the strangest, and certainly one of the most agonizingly slow, sea chases in history.

As the prospect of contact with the British became imminent, Hull had one of Constitution’s 24-pounders brought up from the main deck to the quarterdeck and an 18-pounder brought aft from the forecastle, while a portion of the taffrail was cut away to accommodate it. Two more guns were run out of the stern window, giving Constitution a total of four stern chasers. The frigate then set her topgallant studding sails and staysails, while hammocks were removed from their nettings, and any cloth other than the sails was rolled up to streamline the ship as much as possible in the event of the wind’s returning.

By then the British, too, were becalmed. At 5:45, Belvidera‘s Captain Byron saw Constitution slowly drawing away and figured out what Hull was up to. He, too, sent his boats ahead to tow, and soon the other British ships were doing the same. The pursuit of Constitution now became a strenuous rowing and towing match one for which Broke’s frigates held the advantage, since they were lighter than the ‘overbuilt’ Constitution, and their hulls produced less drag for their crewmen to overcome as they strained at the oars. Moreover, at 8 Broke ordered most, if not all, of the other ships’ boats to be put at Shannon‘s disposal and had all the sails of his flagship furled.

With her speed raised to as much as 3 knots, Shannon soon lay off Constitution‘s port bow, tantalizingly close to gun range, but just then a light breeze arose. Hull, who had taken the trouble to have buckets of sea water hoisted and poured over his sails to render them less porous, was able to take the greater advantage of it, leaving Shannon behind while Constitution‘s own boats rowed frantically to keep up with her.

In 30 minutes, Constitution increased her lead on Broke’s ships by a few hundred yards, but then the wind failed again. Soon Shannon‘s straining boatmen had drawn her back within striking range, and she was taking a few test shots with her bow chasers. Some of the projectiles passed over Constitution.

At that critical juncture, one of Hull’s officers, Lieutenant Charles Morris, suggested a technique that he had used in the past to make his way out of windless harbors–kedging, which involved rowing an anchor ahead of the ship, dropping it and then having, the crew haul the ship along by the hawser. Hull sounded the water and, on finding it to be 26 fathoms (156 feet) deep, agreed to give Morris’ idea a try. All nonessential ropes were spliced into a line nearly a mile long. One end was tied to a small, sharp-fluked kedging anchor, which was then rowed ahead in the ship’s cutter.

When the anchor was dropped, Constitution‘s crew grabbed the hawser and walked aft–slowly and gingerly at first, then gradually increasing the pace as the ship began to move. Each crewman who reached the stern let go of the line and raced forward to pull anew. Meanwhile, more rope was spliced and another anchor attached, so that while Constitution was being kedged along on one anchor, the second could be hauled ahead. Hull lost some distance on the British while improvising his kedging arrangements, but once the laborious process got underway, he found Constitution beginning to leave Shannon behind again. In what for him was a rare fit of overconfidence, Hull ordered his ship’s colors hoisted high and a stern chaser fired a cocky farewell salute to his would-be captors. It did not take long, however, before Captain Byron again figured out how the Americans had increased their speed and signaled it to Broke. Soon, British crews were hauling away at their own kedging lines.

At 9:09, a light breeze sprang up from the south, and Hull skillfully caught it on the port tack. At the same time, Hull pulled his boats up on davits, or on temporary tackles rigged to various spars, with the crews still in them, ready to be lowered and take to their oars at minimum notice. As Hull had anticipated, at 10 the wind died again, and the boats were lowered. Gripping the kedging hawsers, the crews of both ships–hunters and hunted–plodded their way aft silently, their purpose too earnest to warrant the rhythmic shanties that normally accompanied their labors.

On the British side, it was now Belvidera that was given the extra boats, advancing by both kedging and the continued towing efforts of her boats’ crews. As she slowly but visibly advanced on Constitution, Hull tried to lighten his ship by pumping 2,335 gallons of fresh water overboard. At 1:35 p.m., Byron thought he had narrowed the range enough to fire, to which Constitution answered with a volley from her stern chasers. All shots fell short of their targets, however, and both ships subsequently curtailed the futile gunplay.

For the rest of the afternoon and early evening of July 18, the bizarre chase continued. At 7 p.m. Hull lowered three boats to give his ship a complementary tow while the kedging proceeded. At 10:53 a fresh, southerly breeze arose, and Constitution set her fore-topmast staysail and main topgallant studding sail to catch it. At the same time, Hull hastily picked up his boats to prevent their falling behind and into the hands of the British–and to give his crew a much-needed rest.

At midnight the breeze died again, but this time, almost by unspoken mutual agreement, Hull and his British counterparts decided to give their exhausted crews some additional time to regain their strength. A few optimists caught some snatches of sleep, though none strayed far from their assigned posts. At 2 a.m. on July 19, the towing and kedging resumed, and the ships glided silently on at their snail’s pace through the darkness.

By sunrise, Belvidera had advanced to a threatening position off Constitution‘s lee beam when a renewal of the wind offered the Yankees another reprieve. Hull tacked away from Belvidera only to find himself coming within firing range of Aeolis, which had also managed to narrow the distance from the opposite side of the American frigate. Much to Hull’s relief, however, Aeolis did not fire a shot, and Constitution was again able to make her way out of danger. By noon the breeze slackened, but remained sufficient for Constitution to increase the distance between herself and the leading British vessel, Belvidera, to four miles.

At 6:30 p.m. Hull noticed a summer rain squall approaching. Although a heavy squall was capable of tearing away a yard or a topmast, Hull judged the coming storm to be relatively light–and therein, he thought, lay a stratagem. Recalling that the British had copied every trick he had employed to stay ahead of them up to that time, he decided on a feigned tactic. As the storm closed in, Hull ordered his heavy canvas secured, a double reef put in the mizzen topsail and his light canvas taken in. As Hull expected, the British observed his precautions and followed suit, also turning their ships in the opposite direction of Constitution‘s flight in order to face the coming blow bows-on.

When the rain squall finally overtook his ship, obscuring it from the eyes of the British, Hull ordered as many sails set as possible with all the alacrity his tired crew could muster. His calculated risk paid off the storm was not heavy enough to damage his sails or rigging, but its winds were brisk enough to propel Constitution ahead at 11 knots before blowing over 45 minutes later.

By the time the British realized they had been hoodwinked, Constitution lay close to the horizon and was making steady progress away from them. Unfurling all sails, Broke’s ships tenaciously kept up their pursuit through the night, but by 8 a.m. on the 20th, Constitution‘s sails could barely be seen as she slipped away to the southwest. Ordering his crews to stand down, Broke finally gave up the chase after 66 hours and 30 minutes of tense pursuit.

Hull was probably congratulating himself on having had Constitution‘s bottom cleaned, but he made no secret of what a near thing it had been, noting, ‘… had they taken advantage of their early proximity and crippled me when in gunshot range, the outcome might have been different.’

As it was, Constitution‘s hairbreadth escape represented a remarkable achievement of resourcefulness, coolness and discipline by a crew that had only mustered five days before she put to sea. That she had managed to outwit and outrun an entire squadron of His Majesty’s ships was a sobering blow to British pride. And Broke’s squadron could not have let a more troublesome adversary escape, as subsequent events would prove.

After doubling back north and arriving in Boston on July 26, Constitution left her home port on August 2 and patrolled off Halifax, during which time she captured two British merchant brigs on August 10 and 11. On the 15th she encountered Adeline, an American brig that had been captured by a British sloop and placed under a prize crew. Suivant Adeline‘s recapture by Constitution, Hull learned from her crew that Broke’s squadron was in the vicinity and prudently set course for Bermuda. On the night of August 17, Constitution met the privateer Décatur, whose captain, William Nichols, told Hull of a lone British man-of-war not far to the south. Shortly afterward, off Sandy Hook, N.J., Constitution encountered the enemy ship, which turned out to be one of her pursuers of the previous month–Guerrière, whose Captain Dacres had reportedly challenged Captain Rodgers in President, ‘or any other American frigate,’ to meet him for ‘a few minutes tête-à-tête.’ Dacres had Guerrière‘s topsails painted with a slogan referring to USS Président‘s victim of 1811–‘THIS IS NOT THE LITTLE BELT’–when Constitution closed to accept his challenge.

Dacres got the duel he wanted but not the outcome he expected. After 45 minutes of maneuvering for position, combat commenced with Guerrière‘s guns volleying relentlessly at the American’s rigging while Hull held his fire and closed bows-on to present the smallest target possible. Finally, as Constitution drew abreast of her opponent at a range of 25 yards, Hull cried, ‘Now, boys, pour it into them!’ The stout American captain’s trousers split with the force of his abrupt command while his gunners hurled a full broadside of double shot and grape into the British frigate. Guerrière‘s crew never recovered from the shock of that first crippling salvo, and after half an hour their ship was a battered and dismasted hulk. Lorsque Guerrière fired a gun to leeward as a signal of surrender, Hull backed off for half an hour to effect repairs to his own damaged spars and rigging before returning to accept Dacres’ formal surrender.

The officer whom Hull sent aboard Guerrière, Lieutenant George Read, found her beyond salvaging, with 30 holes below the waterline and her decks already awash. Of her crew of 302, there were 101 casualties, including Dacres, wounded in the back by a musket ball while urging his crew to fight on. Dacres accepted Read’s offer to put Constitution‘s surgeon at his disposal, but added that he might be too busy with his own patients. ‘Oh, no,’ replied Read. ‘We have only seven wounded, and they were tended to long ago.’ In addition, Constitution had suffered only seven dead out of her 456-man crew.

Hull and Dacres had met several times before the war. After helping the wounded British captain aboard Constitution, Hull gently declined the token of his sword in surrender, saying, ‘No, no, I will not take the sword from one who knows so well how to use it.’ Before having Guerrière blown up, Hull saw to it that a Bible, which Dacres had been given by his mother, was recovered for him. ‘The conduct of Captain Hull and his officers to our men has been that of a brave enemy,’ Dacres later reported. ‘The greatest care being taken to prevent our men losing the smallest trifle, and the greatest attention being paid to the wounded.’ But then, Dacres had been no less chivalrous, allowing 10 impressed American seamen serving in Guerrière‘s crew to shelter below decks rather than force them to fight their own countrymen. After the war was over, Hull and Dacres became lifelong friends.

Si Constitution‘s escape from Broke’s squadron had been a source of mild humiliation to the Royal Navy, news of her victory over Guerrière came as an unqualified shock to the British. ‘It is not merely that an English frigate has been taken, after what we are free to express, may be called a brave resistance,’ noted Les temps of London, ‘but that it has been taken by a new enemy, an enemy unaccustomed to such triumphs, likely to be rendered insolent and confident by them.’ Apparently forgetting some American successes from the War of Independence, Les temps added, ‘Never in the history of the world did an English frigate strike to an American.’

Dacres was later paroled from captivity by the Americans, only to face a court-martial for the loss of his ship. He was exonerated, however, when it was revealed that Guerrière’s masts were rotten at the time of the fight. That disadvantage aside, the British frigate had been outgunned and outclassed by her larger American opponent. As for his confidence that British experience, seamanship and fighting élan would prevail over Constitution’s greater firepower, after having witnessed the coolheaded discipline of Hull’s crew during the earlier sea chase, Dacres should have known better.

For the Americans, the victorious outcome of the war’s first naval engagement provided an immeasurable boost to morale–and a natural foundation for legend. The words of a young crewman as he watched one of Guerrière‘s round shot glance harmlessly off the triple-layered live oak superstructure of his ship–‘Good God, her sides are made of iron!’–became a fixture in American folklore and the source of the nickname by which Constitution was known thereafter: ‘Old Ironsides.’

Constitution‘s first success would not be her last. Shortly afterward, Hull relinquished command to Captain William Bainbridge, and Constitution was made flagship of a squadron comprised of herself, the 36-gun frigate Essex and the sloop of war Hornet. Sailing from Boston on October 26, Constitution et frelon had to proceed without Essex, which was still being fitted out in Philadelphia, and they, too, later parted company off Bahia, Brazil.

Three days later, Constitution encountered HMS Java, a new French frigate captured 18 months earlier and pressed into British service, which was escorting William, an American merchantman that she had recently captured. Java dispatched her prize to Bahia, then turned to square off with Constitution.

Même si Java was the faster ship, after an hour of maneuvering Constitution managed to score a hit on Java‘s head rig, bowsprit and jib boom, depriving the British ship of her headsails and much of her control. Bainbridge, though struck in the leg by a musket ball and wounded in the hip by a copper bolt when his wheel was shattered by a shot from Java, closed in to press his advantage and dismasted her with two more raking broadsides.

Even in this helpless state, Java put up a gallant fight. Her captain, Henry Lambert, was shot in the chest by a marine while attempting to lead a boarding party onto the American vessel, and his first lieutenant, Henry Ducie Chads, kept up the fight for a time thereafter. But finally, when Constitution took position off Java‘s bow for a final broadside, Chads decided that ‘it would be wasting lives to resist any longer’ and struck his colors.

Compared to the 15 minutes it had taken to disable Guerrière, Constitution‘s slogging match with Java had taken nearly four hours. Too badly holed to take as a prize, Java was burned. Only her wheel was salvaged and used to replace Constitution’s. The 360 survivors of her crew, including about 100 wounded, were put ashore at Bahia, where Captain Lambert succumbed to his wound soon afterwards.

Java‘s destruction marked the third British loss in less than a year in addition to Constitution‘s two victories, her sister ship, United States, commanded by Captain Stephen Decatur, had dismasted the 35-gun Macedonian off the Canary Islands and, after spending two weeks restoring the prize to sailing condition, brought her back to New York after a return voyage of nearly 4,000 miles.

After undergoing a complete yard overhaul in Boston, Constitution returned to sea in December 1813. By then, the British blockade was tightening all along the Eastern seaboard, and the Royal Navy, having acquired a new respect for the big American frigates, was making it a policy for its own frigates to operate in units of two or more, so that in the event of an encounter they could team up to overpower their larger opponent. In the course of running in and out of Boston for what proved to be ineffective commerce-raiding sorties, Constitution had a few more close brushes with superior forces, avoiding combat on each occasion. During one such encounter, on April 3, 1814, Constitution ran foul of British frigates Juno et Tenedos off Cape Ann, Mass., and was only able to outrun them by the use of every inch of canvas, including the royal studding sails, taking temporary shelter in Gloucester Harbor before making her way back to Boston.

On December 17, 1814, ‘Old Ironsides,’ now under the command of Captain Charles Stewart, managed to slip past the Boston blockade and resume her commerce-raiding activities. She managed to seize a merchantman off the Portuguese coast, but shortly afterward, on February 22, 1815, she encountered the light frigate cyan (34 guns), under Captain Gordon Falcon, and the corvette Levant (22 guns, mostly 32-pound carronades), captained by the Honorable Sir George Douglass. Although they were individually outgunned by the big American frigate, the two British ships might have overpowered Constitution by a skillful team effort (the kind of effort that had helped the British frigate Phoebe et le sloop Cherub to capture USS Essex in Valparaiso Bay on March 28, 1814–and, in a later century, allowed the Allied cruisers Exeter, Ajax et Achille to foil the German pocket battleship Graf Spee off the River Plate on December 13, 1939). Indeed, by the time action commenced at 6 p.m., the captains of cyan et Levant were prepared to work together to corner Constitution in their collective cross-fire–aided, they hoped, by the gathering darkness.

Captain Stewart, however, understood exactly what the British were trying to do and was not about to let them succeed. Using the skill and discipline of his now well-seasoned crew to advantage, he put Constitution through some extraordinary maneuvers to keep the British vessels separated and deal with them in turn. At one point, a broadside of double shot had disabled Levant when Stewart saw cyan coming up astern and positioning herself to rake his ship. He reacted by having Constitution‘s headsails cast loose and the main and mizzen topsails backed, with the incredible result of stopping and backing his ship out of danger and positioning himself to give cyan a murderous, diagonal raking broadside.

After an hour of punishment from Constitution‘s guns, cyan surrendered. Levant fled to effect emergency repairs, then bravely returned to resume the fight. By that time, however, Constitution had turned the odds decisively in her own favor, and one last murderous broadside forced Levant to strike her colors as well.

Of a collective total of 313 men, the two British ships lost 35 killed and 46 wounded. The virtuoso seamanship of Constitution‘s captain and crew had kept her casualties down to four dead and 10 wounded. In Stewart’s cabin, Captains Falcon and Douglass got into an argument over who had been responsible for losing the battle until Stewart intervened: ‘Gentlemen, there is no use in getting warm about it it would have been the same whatever you might have done. If you doubt that, I will put you all on board and you can try it over.’

Given a prize crew, Levant was later recaptured by three frigates of the Boston blockade that had been hunting for Constitution since her breakout. Constitution et cyan managed to reach Puerto Rico, where Stewart learned that the war had ended. Signed on Christmas Eve, the Treaty of Ghent was officially ratified on February 18, with a 30-day grace period to allow for the time needed to convey the news to the United States and to the combatants’ ships at sea. Under those circumstances, Constitution‘s victory over cyan et Levant was regarded as the excusable result of slow communications, rather than an embarrassing breach of the treaty. On May 15, Stewart returned to a gala reception in New York, having won Constitution her third naval victory.

In the course of the War of 1812, Constitution had successfully defied the odds on several occasions, her escape from Broke’s squadron being undoubtedly the most suspenseful. After serving in the peacetime navy, she was returned to Boston on July 4, 1828, and left to rot until the autumn of 1830, when she was declared unseaworthy and condemned.

Constitution‘s final struggle for survival was won against her own navy. A public outcry of patriotic fervor, spurred on by Oliver Wendell Holmes’ poem Vieux Ironsides, prevailed over the Navy Department to save the ‘eagle of the sea’ from the ‘harpies of the shore,’ as the poet himself put it. In February 1831, the first of a number of restorations returned Constitution to a seaworthy state. As a diplomatic ship, she paid goodwill visits to ports all over the world. From August 1853 to June 1855, she patrolled the African coast to enforce the 1807 law banning the slave trade, taking her last prize in September 1853 when she caught the American schooner Gambril in the act of trying to smuggle slaves to the United States. From 1860 to 1871, she served as a school ship, then was retired once and for all from any duties other than that of an historic relic of the Age of Sail. Preserved by the U.S. Navy in the Charlestown Navy Yard unit of the Boston National Historical Park, Constitution is the oldest warship still in commission on the Navy’s rolls. About 20 percent of the ship is original.

In September 1992, Constitution was placed in the Quincy Adams dry dock, where she had undergone her first major overhaul in 1833. There, sailors and civilian employees working for the Navy, aided by ultrasonic testing and X-rays, performed an inspection and repairs worth $5 million, including the reinstallation of key structural supports. Even while such maintenance was being carried out, on-board tours of the ship continued, together with tours of the nearby USS Constitution Museum and the World War II-vintage destroyer Cassin.

This article was written by Jon Guttman and originally published in the February 1997 issue of Military History magazine. Pour plus d'articles, assurez-vous de vous abonner à Military History magazine aujourd'hui !


The Bill of Rights: What Does it Say?

La Déclaration des droits constitue les 10 premiers amendements à la Constitution. It spells out Americans’ rights in relation to their government. It guarantees civil rights and liberties to the individual—like freedom of speech, press, and religion. Il fixe les règles d'une procédure régulière et réserve tous les pouvoirs non délégués au gouvernement fédéral au peuple ou aux États. And it specifies that “the enumeration in the Constitution, of certain rights, shall not be construed to deny or disparage others retained by the people.”

The First Amendment

Les Premier amendement provides several rights protections: to express ideas through discours et le press, à assemble or gather with a group to protest or for other reasons, and to ask the government to fix problems. It also protects the right to religious beliefs and practices. It prevents the government from creating or favoring a religion.

The Second Amendment

Les Second Amendment protects the right to keep and bear arms.

The Third Amendment

Les Third Amendment prevents government from forcing homeowners to allow soldiers to use their maisons. Before the Revolutionary War, laws gave British soldiers the right to take over private homes.

The Fourth Amendment

Les Fourth Amendment bars the government from unreasonable search and seizure of an individual or their private property.

The Fifth Amendment

Les Fifth Amendment provides several protections for people accused of crimes. It states that serious criminal charges must be started by a grand jury. A person cannot be tried twice for the same offense (double jeopardy) or have property taken away without just compensation. People have the right against self-incrimination and cannot be imprisoned without due process of law (fair procedures and trials.)

The Sixth Amendment

Les Sixth Amendment provides additional protections to people accused of crimes, such as the right to a speedy and public trial, trial by an impartial jury in criminal cases, and to be informed of criminal charges. Witnesses must face the accused, and the accused is allowed his or her own witnesses and to be represented by a lawyer.

The Seventh Amendment

Les Seventh Amendment extends the right to a jury trial in Federal civil cases.

Le huitième amendement

Les Eighth Amendment bars excessive bail and fines and cruel et unusual punishment.

The Ninth Amendment

Les Neuvième amendement states that listing specific rights in the Constitution does not mean that people do not have other rights that have not been spelled out.

Le dixième amendement

Les Dixième amendement says that the Federal Government only has those pouvoirs delegated in the Constitution. If it isn’t listed, it belongs to the states or to the people.


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Histoire

Indonesia has a long history that began with organized civilizations on the islands of Java and Sumatra. A Buddhist kingdom called Srivijaya grew on Sumatra from the seventh to the 14th century, and at its peak, it spread from West Java to the Malay Peninsula. By the 14th century, eastern Java saw the rise of the Hindu Kingdom Majapahit. Majapahit's chief minister from 1331 to 1364, Gadjah Mada, was able to gain control of much of what is present-day Indonesia. However, Islam arrived in Indonesia in the 12th century, and by the end of the 16th century, it replaced Hinduism as the dominant religion in Java and Sumatra.

In the early 1600s, the Dutch began growing large settlements on Indonesia's islands. By 1602, they were in control of much of the country (except East Timor, which belonged to Portugal). The Dutch then ruled Indonesia for 300 years as the Netherlands East Indies.

By the early 20th century, Indonesia began a movement for independence which grew particularly large between World Wars I and II. Japan occupied Indonesia during WWII following Japan's surrender to the Allies, a small group of Indonesians proclaimed independence for Indonesia. On August 17, 1945, this group established the Republic of Indonesia.

In 1949, the new Republic of Indonesia adopted a constitution that established a parliamentary system of government. It was unsuccessful, though, because the executive branch of Indonesia's government was to be chosen by parliament itself, which was divided among various political parties.

Indonesia struggled to govern itself in the years following its independence, and there were several unsuccessful rebellions beginning in 1958. In 1959, President Soekarno re-established a provisional constitution that had been written in 1945 to provide broad presidential powers and take power from the parliament. This act led to an authoritarian government termed "Guided Democracy" from 1959 to 1965.

In the late 1960s, President Soekarno transferred his political power to General Suharto, who eventually became Indonesia's president in 1967. The new President Suharto established what he called the "New Order" to rehabilitate Indonesia's economy. President Suharto controlled the country until he resigned in 1998 after years of continued civil unrest.

Indonesia's third president, President Habibie, then took power in 1999 and began rehabilitating Indonesia's economy and restructuring the government. Since then, Indonesia has held several successful elections, its economy is growing, and the country is becoming more stable.


What the U.S. Constitution says. The law and abortion

PIP: The US Supreme Court in its January 22, 1973, decision on Roe v. Wade abolished virtually all abortion restrictions previously imposed at the state level in states across the country. That decision marked the beginning of an ongoing national debate on a woman's right to choose to have an abortion. Some Americans think that abortion should be permitted at some stages of fetal development and in certain circumstances, while others strongly oppose abortion under any circumstances. Americans enjoy certain fundamental liberties which are protected by the US Constitution. The right to abortion is not one of these freedoms. The Bill of Rights balances individual rights and majority rule by allowing the majority to pass legislation through its elected representatives. The decision in Roe v. Wade is an example of such legislation passed by pro-choice Supreme Court judges. As such, the author stresses that a conservative Supreme Court could one day enact legislation denying women in the US the right to abortion on demand. It is clear that many states will pass legislation regulating abortion if the Roe v. Wade decision is ever overturned. Pro-choice supporters therefore want US President Bill Clinton to select pro-choice judges for the Supreme Court.