William Wells Brown

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William Wells Brown est né près de Lexington, Kentucky, en 1814. Son père était George Higgins, un propriétaire de plantation blanc, mais sa mère était une esclave noire. "Le nom de ma mère était Elizabeth. Elle avait sept enfants, Solomon, Leander, Benjamin, Joseph, Millford, Elizabeth et moi-même. Nous n'étions pas tous les deux les enfants du même père."

En tant qu'esclave de maison, il était mieux traité que les ouvriers des champs : « J'étais un domestique - une situation préférable à celle d'un ouvrier des champs, car j'étais mieux nourri, mieux vêtu et pas obligé de me lever au son de la cloche. , mais environ une demi-heure après."

Quand il était enfant, son maître a déménagé à Saint Charles, Missouri. « Mon maître possédait une quarantaine d'esclaves, dont vingt-cinq ouvriers des champs... en plus de sa pratique de médecin, il faisait de la meunerie, du marchandisage et de l'agriculture. Il possédait une grande ferme dont les principales productions étaient le tabac. et du chanvre. Les cabanes des esclaves étaient situées à l'arrière de la ferme, avec la maison du contremaître, dont le nom était Grove Cook, au milieu d'eux.

William a continué en tant qu'esclave domestique mais a été bouleversé par la punition des ouvriers des champs : la porte, n'osant plus s'aventurer plus loin. Les frissons me parcoururent, et je pleurai fort. Après lui avoir donné dix coups de fouet, le bruit du fouet cessa, et je retournai dans mon lit, et ne trouvai de consolation que dans mes larmes. L'expérience m'a appris que rien ne peut être plus déchirant que de voir une mère ou une sœur chère et bien-aimée torturée, et d'entendre leurs cris, et de ne pouvoir leur porter secours.

Le maître de William s'installa à Saint-Louis : combattant, joueur et en plus un ivrogne invétéré. Il y avait dix ou douze serviteurs dans la maison, et quand il était présent, il était coupé et tailladé - renversé et traîné. Dans ses accès de colère, il prenait une chaise , et le lançait à un serviteur; et dans ses moments plus rationnels, quand il voulait en châtier un, il les attachait dans le fumoir, et les fouettait; après quoi, il faisait faire un feu de tabac tiges et fumez-les.

William a décidé de devenir un fugueur. « Je me suis plaint à mon maître du traitement que j'ai reçu du major Freeland ; mais cela n'a fait aucune différence. s'enfuit et alla dans les bois à l'arrière de la ville... Un jour, alors que j'étais dans les bois, j'entendis les aboiements et les hurlements des chiens, et en peu de temps ils s'approchèrent si près que je sus qu'ils étaient les limiers de Major Benjamin O'Fallon. Il en gardait cinq ou six, pour chasser les esclaves en fuite avec... Dès que j'ai été convaincu que c'était eux, j'ai su qu'il n'y avait aucune chance de m'échapper. Je me suis réfugié en haut d'un arbre, et les chiens furent bientôt à sa base, et il y resta jusqu'à ce que les chasseurs arrivèrent dans une demi-heure ou trois quarts d'heure après."

William a été sévèrement puni pour avoir tenté d'échapper à l'esclavage : « Après notre retour à la maison, j'ai été ligoté dans le fumoir et j'ai été très sévèrement fouetté. Après que le major m'ait fouetté à sa satisfaction, il a envoyé son fils Robert, un jeune homme de dix-huit ou vingt ans, pour voir que j'étais bien fumé. Il fit un feu de tiges de tabac, ce qui me fit bientôt tousser et éternuer. C'était, me dit Robert, la façon dont son père faisait à son esclaves en Virginie. Après m'avoir donné ce qu'ils considéraient comme une cigarette décente, j'ai été détaché et je me suis remis au travail.

William a finalement été embauché par Elijah P. Lovejoy, qui était à l'époque éditeur et rédacteur en chef du St. Louis Times. « Mon travail, alors qu'il était avec lui, était principalement à l'imprimerie, servant les mains, travaillant sur la presse, etc. M. Lovejoy était un très bon homme, et décidément le meilleur maître que j'aie jamais eu. Je suis principalement redevable à lui, et à mon emploi dans l'imprimerie, pour le peu d'apprentissage que j'ai obtenu pendant mon esclavage."

En 1834, il réussit à s'échapper à Dayton, Ohio, où il fut aidé par Wells Brown, un quaker. Il a rappelé plus tard dans son autobiographie, Récit de William W. Brown, un esclave fugitif (1847) : « C'était un ami dévoué de l'esclave ; mais il était très âgé et ne jouissait pas d'une bonne santé. une fièvre qui menaçait de me confiner dans mon lit. Mais mes amis m'élevèrent bientôt, me traitant aussi bien que si j'eusse été un de leurs propres enfants. Je restai avec eux douze ou quinze jours, pendant lesquels ils me firent quelques vêtements, et le vieux monsieur m'a acheté une paire de bottes... Avant de quitter ce bon ami quaker, il m'a demandé quel était mon nom à part William. Je lui ai dit que je n'avais pas d'autre nom. Il répondit : « Depuis que tu es sorti de l'esclavage, tu es devenu un homme, et les hommes ont toujours deux noms. William a donc décidé d'adopter le nom de l'homme qui l'a sauvé.

Brown est devenu chef d'orchestre sur le chemin de fer clandestin et a travaillé sur un bateau à vapeur sur le lac Érié transportant des esclaves vers la liberté au Canada.

En 1843, Brown devint agent de conférence pour la New York Anti-Slavery Society. Après avoir obtenu la réputation d'être l'un des meilleurs orateurs du mouvement, Brown a été employé par l'American Anti-Slavery Society où il a travaillé en étroite collaboration avec William Lloyd Garrison et Wendell Phillips.

Brown, qui s'est installé à Boston, a publié son autobiographie, Récit de William W. Brown, un esclave fugitif, en 1847. Il obtint une conférence vivante sur l'esclavage et la réforme de la tempérance en Amérique et en Europe. Cela a inspiré son livre, Trois ans en Europe (1852). En 1853, Brown a publié Clotel, une histoire sur la relation de Thomas Jefferson avec une maîtresse d'esclaves Sally Hemings. Le livre est considéré comme le premier roman publié par un Afro-Américain. Brown a également écrit une pièce, The Escape (1858) et plusieurs œuvres historiques dont L'homme noir (1863), Le nègre dans la Révolution américaine (1867), Le fils qui s'élève (1873) et un autre volume d'autobiographie, Ma maison du sud (1880).

William Wells Brown est décédé le 6 novembre 1884 à Chelsea, Massachusetts.

Je suis né à Lexington, Kentucky. L'homme qui m'a volé dès que je suis né, a enregistré les naissances de tous les enfants qu'il prétendait être sa propriété, dans un livre qu'il gardait à cet effet. Le nom de ma mère était Elizabeth. Nous n'étions pas deux enfants du même père. Le nom de mon père, comme je l'ai appris de ma mère, était George Higgins. C'était un homme blanc, un parent de mon maître, et lié à certaines des premières familles du Kentucky.

Mon maître possédait une quarantaine d'esclaves, dont vingt-cinq ouvriers des champs. Il a quitté le Kentucky pour le Missouri quand j'étais tout jeune, et s'est installé à trente ou quarante milles au-dessus de Saint-Charles, sur le Missouri, où, en plus de sa pratique de médecin, il a exercé la meunerie, le marchandisage et l'agriculture. Les cabanes d'esclaves étaient situées à l'arrière de la ferme, avec la maison du contremaître, dont le nom était Grove Cook, au milieu d'elles. Il avait la charge entière de la ferme, et n'ayant pas de famille, il était permis à une femme de tenir la maison pour lui, dont l'affaire était de distribuer les provisions pour les mains.

Une femme était également tenue aux quartiers pour faire la cuisine des ouvriers des champs, qui étaient appelés à leur labeur non partagé chaque matin, à quatre heures, par la sonnerie d'une cloche, accrochée à un poteau près de la maison du surveillant. . Ils avaient droit à une demi-heure pour prendre leur petit-déjeuner et se rendre sur le terrain. A quatre heures et demie, le surveillant sonna du cor, ce qui fut le signal du début des travaux ; et tous ceux qui n'étaient pas sur place à ce moment-là devaient recevoir dix coups de fouet du nègre-fouet, dont le surveillant était toujours armé. Le manche mesurait environ trois pieds de long, avec la crosse remplie de plomb, et le fouet, six ou sept pieds de long, en peau de vache, avec du fil plaqué au bout. Ce fouet était mis en réquisition très fréquemment et librement, et une petite offense de la part d'un esclave en fournissait l'occasion.

Pendant que M. Cook était surveillant, j'étais domestique - une situation préférable à celle d'un ouvrier des champs, car j'étais mieux nourri, mieux vêtu, et non pas obligé de me lever à la sonnerie de la cloche, mais environ la moitié une heure après. J'ai souvent couché et entendu le claquement du fouet et les cris de l'esclave. Ma mère était une ouvrier agricole, et un matin avait dix ou quinze minutes de retard sur les autres pour entrer sur le terrain. Dès qu'elle a atteint l'endroit où ils travaillaient, le surveillant a commencé à la fouetter. Elle s'écria : « Oh ! priez - Oh ! priez - Oh ! priez ! J'ai entendu sa voix et je l'ai su, j'ai sauté de ma couchette et je suis allé à la porte. Bien que le champ soit à quelque distance de la maison, je pouvais entendre chaque claquement de fouet, chaque gémissement et chaque cri de ma pauvre mère. L'expérience m'a appris que rien ne peut être plus déchirant que de voir une mère ou une sœur chère et bien-aimée torturée, et d'entendre leurs cris, et de ne pouvoir leur porter secours. Mais telle est la position qu'occupe un esclave américain.

Ma mère a été embauchée en ville, et j'ai également été embauché là-bas par le major Freeland, qui tenait un cabaret. Dans ses accès de colère, il prenait une chaise et la lançait à un domestique ; et dans ses moments plus rationnels, quand il voulait châtier quelqu'un, il les attachait dans le fumoir et les fouettait ; après quoi, il faisait un feu avec des tiges de tabac et les fumait. C'est ce qu'il a appelé "Virginia play".

Je me plaignis à mon maître du traitement que je reçus du major Freeland ; mais cela ne faisait aucune différence. Après avoir vécu cinq ou six mois avec le major Freeland, je me suis enfui et je suis allé dans les bois à l'arrière de la ville ; et quand la nuit vint, je me dirigeai vers la ferme de mon maître, mais j'avais peur d'être vu, sachant que si M. Haskell, le contremaître, me découvrait, je serais de nouveau ramené au major Freeland ; alors je suis resté dans les bois. Il en gardait cinq ou six, pour chasser les esclaves en fuite.

Dès que j'ai été convaincu que c'était eux, j'ai su qu'il n'y avait aucune chance de m'échapper. Je me réfugiai à la cime d'un arbre, et les chiens furent bientôt à sa base, et il y resta jusqu'à ce que les chasseurs arrivèrent une demi-heure ou trois quarts d'heure après. Il y avait deux hommes avec les chiens qui, dès qu'ils sont montés, m'ont ordonné de descendre. Je suis descendu, j'ai été attaché et emmené à la prison de St. Louis. Le major Freeland fit bientôt son apparition, me fit sortir et m'ordonna de le suivre, ce que je fis. Après notre retour à la maison, j'ai été attaché dans le fumoir et j'ai été très sévèrement fouetté. Après m'avoir donné ce qu'ils considéraient comme une cigarette décente, j'ai été détaché et je me suis remis au travail.

Peu de temps après, je fus retiré de chez M. Colburn et embauché par Elijah P. Lovejoy, qui était à l'époque éditeur et rédacteur en chef du St. Louis Times. Mon travail, alors qu'il était avec lui, était principalement à l'imprimerie, à servir les mains, à travailler sur la presse, etc. .

Alors que je vivais avec M. Lovejoy, j'étais souvent envoyé faire des courses au bureau du Républicain du Missouri, publié par M. Edward Charless. Une fois, en rentrant au bureau avec le type, j'ai été attaqué par plusieurs grands garçons, fils de propriétaires d'esclaves, qui m'ont bombardé de boules de neige. Ayant la forme lourde de type dans mes mains, je ne pouvais pas m'échapper en courant ; alors j'ai posé le type et je leur ai donné la bataille. Ils se sont rassemblés autour de moi, me bombardant de pierres et de bâtons, jusqu'à ce qu'ils me dominent et m'auraient capturé si je n'avais pas eu recours à mes talons. A ma retraite, ils prirent possession du type ; et quoi faire pour le regagner, je ne pouvais pas imaginer. Sachant que M. Lovejoy était un homme très humain, je suis allé au bureau et lui ai déposé l'affaire. Il m'a dit de rester au bureau. Il emmena un des apprentis avec lui et s'en fut à la recherche du type, et revint bientôt avec lui ; mais à son retour m'informa que Samuel McKinney lui avait dit qu'il me fouetterait, parce que j'avais blessé son garçon. Peu de temps après, McKinney a été vu se diriger vers le bureau par l'un des imprimeurs, qui m'a informé du fait, et je me suis échappé par la porte de derrière.

McKinney ne pouvant me trouver à son arrivée, a quitté le bureau dans une grande rage, jurant qu'il me fouetterait à mort. Quelques jours après, alors que je marchais dans la rue principale, il me saisit par le col et me frappa cinq ou six fois sur la tête avec une grosse canne, ce qui fit jaillir le sang de mon nez et de mes oreilles de telle manière que mes vêtements étaient complètement saturés de sang. Après m'avoir battu à sa satisfaction, il m'a laissé partir et je suis retourné au bureau si affaibli par la perte de sang que M. Lovejoy m'a renvoyé chez mon maître. Il a fallu cinq semaines avant que je puisse à nouveau marcher. Pendant ce temps il fallait avoir quelqu'un pour suppléer ma place au bureau et j'ai perdu la situation.

Bien que l'esclavage soit considéré, par certains, comme doux dans le Missouri, par rapport aux États producteurs de coton, de sucre et de riz, aucune partie de notre pays esclavagiste n'est plus connue pour la barbarie de ses habitants que Saint-Louis. C'est ici que le colonel Harney, un officier des États-Unis, a fouetté à mort une esclave. C'est ici que Francis McIntosh, un homme de couleur libre de Pittsburg, a été enlevé du bateau à vapeur Flora et brûlé sur le bûcher. Au cours d'une résidence de huit ans dans cette ville, de nombreux cas d'extrême cruauté sont venus sous ma propre observation ; les enregistrer tous occuperait plus d'espace que ce qui pourrait être permis dans ce petit volume.

Quelques semaines après, lors de notre descente, le bateau embarqua, à Hannibal, un troupeau d'esclaves, à destination du marché de la Nouvelle-Orléans. Ils étaient au nombre de cinquante à soixante, composés d'hommes et de femmes de dix-huit à quarante ans. Un troupeau d'esclaves sur un bateau à vapeur du sud, à destination des régions cotonnières ou sucrières, est un événement si commun, que personne, pas même les passagers, ne semble le remarquer, bien qu'ils fassent claquer leurs chaînes à chaque pas. Il y en avait cependant un dans ce gang qui attira l'attention des passagers et de l'équipage. C'était une belle fille, apparemment âgée d'une vingtaine d'années, parfaitement blanche, aux cheveux raides et clairs et aux yeux bleus. Mais ce n'était pas la blancheur de sa peau qui faisait une telle sensation parmi ceux qui la contemplaient - c'était sa beauté presque sans pareille. Elle avait été sur le bateau mais peu de temps, avant que l'attention de tous les passagers, y compris les dames, ne soit attirée sur elle, et le sujet de conversation commun concernait la belle esclave. Elle n'était pas enchaînée. L'homme qui a revendiqué cet article de marchandise humaine était un M. Walker - un marchand d'esclaves bien connu, résidant à St. Il y avait une anxiété générale parmi les passagers et l'équipage d'apprendre l'histoire de la jeune fille. Son capitaine est resté à ses côtés, et il aurait été considéré comme impudent de la part de l'un des passagers de lui avoir parlé, et l'équipage n'a pas été autorisé à avoir de conversation avec eux. Lorsque nous arrivâmes à Saint-Louis, les esclaves furent emmenés sur un bateau à destination de la Nouvelle-Orléans, et l'histoire de la belle esclave resta un mystère.

Le gentil ami qui m'avait recueilli s'appelait Wells Brown. C'était un ami dévoué de l'esclave ; mais il était très vieux et ne jouissait pas d'une bonne santé. Je restai avec eux douze ou quinze jours, pendant lesquels ils me confectionnèrent des vêtements, et le vieux monsieur m'acheta une paire de bottes. J'ai découvert que j'étais à environ cinquante ou soixante milles de Dayton, dans l'État de l'Ohio, et entre cent et deux cents milles de Cleveland, sur le lac Érié, un endroit que je désirais atteindre sur mon chemin vers le Canada.

Je sais que cela sonnera étrangement aux oreilles des gens dans des pays étrangers, mais c'est néanmoins vrai. Un citoyen américain fuyait un gouvernement démocratique, républicain et chrétien, pour recevoir la protection de la monarchie de Grande-Bretagne. Tandis que le peuple des États-Unis se vante de sa liberté, il maintient en même temps trois millions de ses propres citoyens enchaînés ; et tandis que je suis assis ici en vue du monument de Bunker Hill, en train d'écrire ce récit, je suis un esclave, et aucune loi, pas même dans le Massachusetts, ne peut me protéger des mains du propriétaire d'esclaves !

Avant de quitter ce bon ami quaker, il m'a demandé quel était mon nom à part William. Je lui ai dit que je n'avais pas d'autre nom. — Eh bien, dit-il, il faut que tu aies un autre nom. Depuis que tu es sorti de l'esclavage, tu es devenu un homme, et les hommes ont toujours deux noms.

Je lui ai dit qu'il était le premier homme à me tendre la main de l'amitié et que je lui donnerais le privilège de me nommer.

« Si je te nomme, dit-il, je t'appellerai Wells Brown, après moi.

Les esclavagistes se cachent derrière l'église. On ne peut pas trouver un peuple plus priant, prêchant et chantant des psaumes que les esclavagistes du sud. La religion du sud est invoquée tous les jours pour prouver que les esclavagistes sont des hommes bons et pieux. Mais avec toutes leurs prétentions et toutes les aides qu'ils reçoivent de l'église du Nord, ils ne peuvent réussir à tromper la portion chrétienne du monde. Leur religion de vol d'enfants, de vol d'hommes, de flagellation des femmes, de forgeage de chaînes, de destruction de mariages, de fabrication d'esclaves, de meurtre d'hommes, ne sera pas reçue comme authentique ; et le peuple des États libres ne peut s'attendre à vivre en union avec les propriétaires d'esclaves, sans être contaminé par l'esclavage.

Le marchand d'esclaves américain, avec la constitution dans son chapeau et son permis en poche, fait défiler sa bande d'hommes et de femmes enchaînés sous les combles de la capitale nationale. Et cela aussi dans un pays qui prétend être la nation la plus libre du monde. Ils professent être démocrates, républicains, et croire à l'égalité naturelle des hommes ; qu'ils sont « tous créés avec certains droits inaliénables, parmi lesquels la vie, la liberté et la poursuite du bonheur ». Ils s'appellent une nation chrétienne ; ils privent trois millions de leurs compatriotes de leurs libertés, puis parlent de leur piété, de leur démocratie et de leur amour de la liberté.

Peu de personnes qui ont visité les États esclavagistes n'ont pas, à leur retour, parlé des bandes d'esclaves qu'elles avaient vues en route vers le marché du sud. Ce commerce présente quelques-unes des scènes les plus révoltantes et les plus atroces qu'on puisse imaginer. Les prisons d'esclaves, les enchères d'esclaves, les menottes, les fouets, les chaînes, les limiers et autres instruments de cruauté, font partie du mobilier qui appartient à la traite américaine des esclaves. Il suffit de faire saigner l'humanité par tous les pores, de voir ces instruments de torture.

Dieu seul connaît la quantité d'agonie et de souffrance humaines qui envoient son cri de ces prisons d'esclaves, ignorés ou ignorés par l'homme, jusqu'à son oreille ; des mères pleurant leurs enfants - brisant le silence nocturne avec les cris de leurs cœurs brisés. Nous souhaitons qu'aucun être humain ne ressente des émotions de douleur inutile, mais nous souhaitons que chaque homme, femme et enfant de la Nouvelle-Angleterre puisse visiter une prison d'esclaves du sud et un stand de vente aux enchères.

Je n'oublierai jamais une scène qui s'est déroulée dans la ville de Saint-Louis, alors que j'étais en esclavage. Un homme et sa femme, tous deux esclaves, ont été amenés de la campagne à la ville, pour être vendus. Ils ont été emmenés dans les chambres d'Austin & Savage, commissaires-priseurs.

Plusieurs esclavagistes-spéculateurs, que l'on retrouve toujours dans les criées où l'on vend des esclaves, étaient présents. L'homme fut d'abord logé et vendu au plus offrant. L'épouse reçut ensuite l'ordre de monter sur la plate-forme. J'étais présent. Elle obéit lentement à l'ordre. Le commissaire-priseur a commencé, et bientôt plusieurs centaines de dollars ont été offerts. Mes yeux étaient intensément fixés sur le visage de la femme, dont les joues étaient humides de larmes. Mais une conversation entre l'esclave et son nouveau maître attira mon attention. Je m'approchai d'eux pour écouter. L'esclave suppliait son nouveau maître d'acheter sa femme. Il dit : « Maître, si vous voulez seulement acheter Fanny, je sais que vous en aurez pour votre argent. C'est une bonne cuisinière, une bonne laveuse, et sa dernière maîtresse l'aimait beaucoup. heureux je serai." Le nouveau maître a répondu qu'il ne voulait pas d'elle mais que si elle vendait bon marché, il l'achèterait. J'observais le visage de l'homme pendant que les différentes personnes enchérissaient sur sa femme. Quand son nouveau maître enchérit sur sa femme, on pouvait voir le sourire sur son visage, et les larmes s'arrêtaient ; mais dès qu'un autre enchérissait, on voyait le visage changer et les larmes recommencer.

De ce changement de visage on pouvait voir les rouages ​​de l'âme la plus intime. Mais ce suspens ne dura pas longtemps ; la femme a été radiée au plus offrant, qui s'est avéré ne pas être le propriétaire de son mari. Dès qu'ils eurent conscience qu'ils allaient être séparés, ils fondirent tous les deux en larmes ; et tandis qu'elle descendait de la vente aux enchères, le mari, s'approchant d'elle et la prenant par la main, lui dit : "Eh bien, Fanny, nous devons nous séparer pour toujours, sur la terre ; J'ai fait tout ce que j'ai pu pour que mon nouveau maître t'achète ; mais il ne voulait pas de toi, et tout ce que j'ai à dire, c'est que j'espère que tu essaieras de me rencontrer au paradis. J'essaierai de te rencontrer là-bas. La femme ne répondit pas, mais ses sanglots et ses cris racontaient trop bien ses propres sentiments. J'ai vu les visages d'un certain nombre de blancs qui étaient présents, et dont les yeux étaient embués de larmes en entendant l'homme dire adieu à sa femme. Ce ne sont là que des phénomènes courants dans les États esclavagistes. Dans ces criées, on vend des os, des muscles, des tendons, du sang et des nerfs d'êtres humains avec autant d'indifférence qu'un fermier du Nord vend un cheval ou un mouton.


William Wells Brown

Né esclave, William Wells Brown (1815-1884) s'évade vers la liberté et devient le premier Afro-Américain à publier un roman ou une pièce de théâtre. Il était également un abolitionniste et un conférencier de renommée internationale.

William Wells Brown est né à Lexington, Ky. Sa mère était une esclave et, selon la tradition, la fille de Daniel Boone, le pionnier. Son père était le propriétaire de la plantation sur laquelle William est né. Alors qu'il était encore un garçon, William a été embauché au capitaine d'un bateau à vapeur de Saint-Louis dans le commerce en plein essor du fleuve Mississippi. Après un an, il a été mis au travail dans l'imprimerie d'Elijah P. Lovejoy, un abolitionniste bien connu.

Alors qu'il travaillait de nouveau sur un bateau à vapeur, Brown s'est échappé et, en 1834, il était parvenu à la liberté au Canada. Il devient steward à bord d'un navire sillonnant les Grands Lacs. Au cours de ses voyages, il s'est lié d'amitié avec un quaker, et il s'est nommé d'après son bienfaiteur. Brown a appris à lire et à écrire. Il est également devenu un maillon important du chemin de fer clandestin, aidant les esclaves à s'échapper vers la liberté, les cachant parfois à bord de son navire jusqu'à ce qu'ils puissent être débarqués dans un port ami. En 1834, il avait épousé une femme afro-américaine libre, et ils avaient deux filles.

En 1843, Brown a été invité à donner une conférence pour l'Anti-Slavery Society et a rapidement acquis une renommée en tant qu'orateur public. L'American Peace Society l'a choisi comme représentant au Congrès de la paix à Paris en 1849. L'American Anti-Slavery Society lui a fourni des lettres d'éloges le présentant à de nombreux Européens distingués, et il fut bientôt bien connu dans les cercles intellectuels en Europe. Parmi ses amis se trouvaient l'homme d'État anglais Richard Cobden et le romancier français Victor Hugo. Brown est resté en Europe pendant plusieurs années. Il trouva le temps d'étudier la médecine et fut actif dans les mouvements de tempérance, de suffrage féminin et de réforme pénitentiaire.

La première œuvre de Brown, Le récit de William W. Brown, un esclave fugitif (1842), était un souvenir de sa vie. Il a publié un recueil de ses poèmes, La harpe anti-esclavagiste, en 1843. Son Trois ans en Europe et son premier roman, Clotelle, ou la fille du président, un commentaire mélodramatique sur l'amour interracial, ont été publiés à Londres en 1853. L'année suivante, il a produit Croquis de lieux et de personnes à l'étranger, dans lequel il a offert des impressions de Cobden, Alexis de Tocqueville, Hugo et d'autres notables européens de l'époque. Son jeu, L'évasion, ou un saut pour la liberté, a été publié en 1858.

Parmi les autres œuvres de Brown, citons L'homme noir : ses antécédents, son génie et ses réalisations, écrit en faveur de l'émancipation (1863) Le nègre dans la rébellion américaine (1866) Le soleil levant (1874) et mon sudAccueil (1884). Il a collaboré à l'article de Frederick Douglass, le Libérateur, et à la Norme nationale anti-esclavagiste et le Nouvelles quotidiennes de Londres. Brown est décédé le 6 novembre 1884 à son domicile de Chelsea, dans le Massachusetts.


William Wells Brown

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William Wells Brown, (né en 1814 ?, près de Lexington, Ky., États-Unis - décédé le 6 novembre 1884, Chelsea, Mass.), écrivain américain qui est considéré comme le premier Afro-Américain à publier un roman. Il fut aussi le premier à faire publier une pièce de théâtre et un livre de voyage.

Brown est né d'une mère esclave noire et d'un père esclavagiste blanc. Il a grandi près de St. Louis, Missouri, où il a servi divers maîtres, dont l'abolitionniste Elijah P. Lovejoy. Brown s'est échappé en 1834 et a adopté le nom d'un quaker, Wells Brown, qui l'a aidé lorsqu'il était en fuite. Il s'est installé dans la région des Grands Lacs avant de s'installer dans la région de Boston. En 1847, son autobiographie populaire Récit de William W. Brown, un esclave fugitif a été publié. Son contenu hautement dramatique est exposé dans un style remarquablement détaché. Après s'être instruit, Brown a commencé à donner des conférences sur l'abolitionnisme et la réforme de la tempérance. Ses conférences antiesclavagistes en Europe ont inspiré Trois ans en Europe (1852), qui a été élargi comme Le fugitif américain en Europe (1855).

le seul roman de Brown, Clotel (1853), raconte l'histoire des filles et des petites-filles du président Thomas Jefferson et de son esclave Currer. Sa seule pièce publiée est L'évasion ou, un saut pour la liberté (1858), un mélodrame, avec des moments comiques notables, sur deux esclaves qui se marient secrètement. Les écrits historiques de Brown comprennent L'homme noir (1863), Le nègre dans la rébellion américaine (1867), et Le fils qui s'élève (1873). Son dernier livre, Ma maison du sud (1880), contient divers articles sur la vie des esclaves, l'abolitionnisme et le racisme.


Fait peu connu sur l'histoire des Noirs : William Wells Brown

William Wells Brown était un ancien esclave qui est devenu, selon la plupart des témoignages, le premier romancier afro-américain à publier un roman et le premier dramaturge afro-américain à publier une pièce de théâtre. Cela est venu après une évasion dramatique de l'esclavage et l'aide d'un bon samaritain.

Brown est né en esclavage vers 1814. À 19 ans, il a été vendu à un propriétaire d'une compagnie de bateaux à vapeur du Missouri et a organisé une évasion lorsque le navire qui le transportait a accosté dans l'Ohio. Au cœur de l'hiver, Brown a voyagé à pied et a rencontré un quaker qui lui a donné son nom complet et l'a mis sur la voie de l'éducation.

S'échappant vers le nord et s'installant à Boston, Brown est devenu un écrivain et conférencier abolitionniste notable, mais en tant que fugitif, il a estimé que sa liberté pourrait être mieux réalisée en Europe, car l'esclavage était interdit en Angleterre et en France. Avec ses deux jeunes filles, Brown a voyagé à travers l'Europe, attirant des foules parmi ceux qui s'opposaient à l'acte d'esclavage. Avec l'adoption du Fugitive Slave Act de 1850, Brown a choisi de rester en Europe jusqu'à ce que ses riches amis puissent acheter sa liberté.

En Europe, Brown a écrit et publié le livre Clotel ou La fille du président, un récit fictif de deux filles biraciales du président Thomas Jefferson, en 1853. Cinq ans plus tard, la pièce « The Escape » ou « A Leap For Freedom » a été publiée bien qu'elle n'ait été transformée en une œuvre complète qu'en 1971 à Collège Emerson.

Après son retour aux États-Unis en 1854, Brown a continué à écrire et à donner des conférences, s'intéressant en cours de route à la médecine homéopathique. Il devient médecin et ouvre un cabinet. Brown est décédé en 1884 à l'âge de 70 ans, selon la plupart des archives.


Brown, William Wells

William Wells Brown était un conférencier afro-américain antiesclavagiste, romancier, dramaturge et historien révolutionnaire. Il est largement considéré comme le premier Afro-Américain à publier des œuvres dans plusieurs genres littéraires majeurs. Connu pour son activisme politique continu, en particulier dans son implication dans le mouvement anti-esclavagiste, Brown est largement acclamé pour l'efficacité de plusieurs de ses écrits.

Brown est né d'un père blanc et d'une mère esclave dans une plantation à l'extérieur de Lexington, Kentucky, très probablement en 1814. Il a passé son enfance et une grande partie de sa vie de jeune adulte comme esclave à St. Louis, Missouri, travaillant divers métiers. Brown s'est échappé du bateau à vapeur de son propriétaire alors qu'il était amarré à Cincinnati et s'est ensuite déclaré homme libre le jour du Nouvel An 1834. Peu de temps après, il a été recueilli et mis en sécurité par M. et Mme Wells Brown, un quaker blanc famille. William adopterait leurs noms par respect pour l'aide qu'ils lui apportaient.

William Wells Brown s'installa brièvement à Cleveland, Ohio, où il épousa une femme afro-américaine libre. Ils ont eu deux filles. Plus tard, Brown a déménagé avec sa famille à Buffalo, dans l'État de New York, où il a passé neuf ans à travailler à la fois comme ouvrier sur un bateau à vapeur sur le lac Érié et comme conducteur pour le chemin de fer clandestin.

En 1843, Brown donnait régulièrement des conférences sur ses expériences d'esclavage pour la Western New York Anti-Slavery Society. À cette époque, il s'est également profondément engagé à donner des conférences au nom des droits des femmes et des lois sur la tempérance. C'est cette implication en tant qu'orateur de premier plan qui, selon de nombreux historiens et universitaires, a fourni la trajectoire de sa carrière ultérieure d'écrivain. En 1845, à la suite de l'énorme succès de l'autobiographie narrative de Frederick Douglass, Brown publia sa propre Récit de William W. Brown, un fugitif Esclave, écrit par lui-même. Le succès retentissant de son récit a conduit Brown à voyager à travers l'Europe entre 1849 et 1854 où il a prononcé plus d'un millier de discours. Il a également écrit deux autres livres. Trois ans en Europe, publié en 1852, a été le premier livre de voyage jamais écrit par un Afro-Américain alors que Clotel, paru un an plus tard, est l'un des premiers romans écrits par un Afro-Américain et le premier à être publié par une maison d'édition britannique. En 1858 sa pièce L'évasion est devenu la première pièce jamais publiée par un Afro-Américain.

À la fin de l'esclavage, la carrière de Brown en tant que conférencier itinérant s'est ralentie et il s'est finalement installé à Boston où il a vécu jusqu'à sa mort en 1884.

Pour plus d'informations: William E. Farrison, William Wells Brown : Auteur et réformateur (Chicago : University of Chicago Press, 1969)

Paul Jefferson, Les voyages de William Wells Brown (New York : Markus Wiener, 1991)

Herb Boyd, Autobiographie d'un peuple : Trois Centuries of African American History Told by Those Who Lived It (New York: Doubleday, 2000).

Contributor: Engledew, Devin John, University of Washington


William Wells Brown - History

William Wells Brown was born in the year of 1814, the exact date is unknown. He was a prominent black abolitionist lecturer, novelist, playwright, and historian.

William was born into slavery in Montgomery County, Kentucky , near the town of Mount Sterling , to a black mother and her white slavemaster. He served various white masters, including the abolitionist Elijah P. Lovejoy . William worked in Lovejoy&rsquos printing office before he was killed, by a pro-slavery mob and it ignited a spark in himself to fight for black freedom. He mostly taught himself how to read and write, and eagerly sought more education.

After being hired out to several more masters, William had enough. He attempted escape several times before his last escape landed him on a steamboat to Cincinnati, Ohio , a free state , when he was only 19 years of age. With intense study he became extremely good at reading and writing and crafted several journals documenting the conditions and treatment of Black slaves in America.

While working in Europe as an indentured servant he authored his popular autobiography Narrative of William W. Brown, a Fugitive Slave in 1847 which was banned in many states of the US. William married, had two children and took the surnames of Wells Brown, from a Quaker friend who helped his escape by providing food, clothing and money. William and his wife would eventually drift apart, but he continued to raise his two children.

Eventually, he would return to America and settled in Boston, Massachusetts , another free State. There he joined the abolitionist lecture circuit in the North. A contemporary of Frederick Douglass , Brown was overshadowed by Douglass&rsquos charismatic oration and the two often feuded publicly.

His novel Clotel authored in 1853, was the first novel written by an enslaved African in America, was published in London , England , where he was living at the time. The book would not be published in the United States until several years after his death and the total abolishment of slavery in America.

Brown was a pioneer in several different literary genres, including travel writing, fiction, and drama. In 1858 he became the first published Black playwright, and often read from this work on the lecture circuit. Following the Civil War, in 1867 he published what is considered the first history of Blacks in the Revolutionary War .

Over the next two decades, he focused on historical works. These included two histories of the black race, another history on blacks and whites in the American South, and a rare military history of African-Americans in the American Civil War. Brown practiced medicine in Boston until his death in Chelsea, MA, on November 6, 1884.

William Wells Brown was among the first writers inducted to the Kentucky Writers Hall of Fame, established in 2013. A public school was named for him in Lexington, Kentucky .


The Impossible Moral Dilemmas of Slavery: William Wells Brown and the Slave Trade

W illiam Wells Brown possessed immense and various talents. Born into slavery in Kentucky around 1814, Brown grew up in Missouri, fled enslavement in the early 1830s, and by the early 1840s had become a rising star of the antislavery movement. He spent several years traveling the abolitionist lecture circuit in the northern states, published a bestselling narrative of his life in 1847, and compiled an antislavery songbook in 1848 for use at abolitionist meetings. Brown left the United States for Europe in 1849 and spent the better part of the next five years in England, where he continued giving lectures, often concluding them with song and illustrating them with magic lantern slides and panoramas that brought his story to life for audiences. While in England, he also wrote a travelogue and became the first African American novelist with the publication of Clotel, a story loosely based on what were at the time only rumors about the children of Thomas Jefferson and Sally Hemings. Brown continued lecturing and writing after returning to the land of his birth, churning out biographies, histories, a work about black Civil War soldiers, a second memoir, and a number of plays that he also performed and that made him the first black American playwright. In his later years, even as he continued to publish he became active in the temperance movement, studied homeopathic medicine, and opened a medical practice in the Boston area. Though often overshadowed in life and in historical memory by his contemporary Frederick Douglass, William Wells Brown was a man of unparalleled energy, extraordinary drive, and deep conviction.

He was also a man haunted by a period of his adolescence that he recalled as “the longest year” he ever lived and that speaks to some of the most profoundly hopeless and cruel moral positions in which enslaved people could find themselves. In his youth, Brown labored at a number of different jobs both for his owner and for a series of white men to whom he was hired out. None of those jobs proved more nightmarish than his work as an assistant for a St. Louis slave trader named James Walker. Hired to Walker during what was roughly his eighteenth year, Brown found the prospect of working for a slave trader so horrifying that even decades later his famed capacity for expression failed him, writing that “no one can tell my emotions” and that he was “at a loss for language to express my feelings.”

It is not hard to understand why. Over the course of his year working for Walker, Brown helped escort three different coffles of enslaved people, several dozen at a time, from St. Louis down the Mississippi River via steamboat to Natchez and New Orleans. He rode horseback with Walker through the Missouri countryside, accumulating slaves for sale and walking them enchained for miles along roads worse than any he had ever seen. He witnessed Walker snatch a crying infant from one enslaved woman in a coffle, “as you would a cat by the leg,” and bestow it on an acquaintance because he found the noisiness of the child irritating. Brown saw an enslaved woman whom Walker had separated from her husband and children leap from a steamboat and drown herself rather than go on without them. He saw men and women kept in cages for days awaiting sale. He helped stow enslaved cargo in chains below decks and noted how “it was impossible to keep that part of the boat clean.” He followed orders to shave the beards of older enslaved men, pluck out conspicuous gray hairs, and blacken what remained to facilitate Walker’s fraudulent sales that disguised the true age of his merchandise. Brown made sure that the people Walker offered for sale were dressed in fresh clothing and then saw them forced to dance, often in tears, so that they might appear cheerful for prospective buyers.

Brown, of course, had no choice but to do as he was told. He never considered Walker an especially vicious man despite his actions and his occupation, but given that Walker also sent him to a jailer to be whipped because Brown accidentally overfilled some wine glasses of Walker’s potential customers, Brown knew Walker was not a man to be trifled with or defied. Still, we can only imagine how it all sat with him – the roles he played in destroying enslaved families, in humiliating those destined for sale, in creating despair so deep that death seemed a respite. Though Brown was a reluctant victim of the trade rather than a willing perpetrator of it, the terrible year he spent in Walker’s service plagued him for the rest of his life and surely fueled the fury of his efforts to end slavery for those left behind after he made his escape.

A number of years after he fled the South, Brown made his way to Cleveland, where he used his skills and experience working on steamboats to ferry fugitive slaves across Lake Erie to Canada. In 1842 alone, he conveyed sixty-nine people to freedom. Whether the dozens he saved eased his conscience for the dozens he had been forced to abandon is unknown. Cela semble peu probable. Nothing could wipe the things he had seen from his mind, even as nothing in his prodigious arsenal of language could enable him to convey those things properly and out loud to others. After all, as he would say to an anti-slavery society at a lecture in 1847, “were I about to tell you the evils of Slavery, to represent to you the Slave in his lowest degradation, I should wish to take you, one at a time, and whisper it to you. Slavery has never been represented Slavery never can be represented.” Brown was a man who made his mark in writing, but ultimately there were no words.

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A propos de l'auteur

Joshua D. Rothman is Professor of History and Chair of the Department of History at the University of Alabama. He is the author, most recently, of Flush Times and Fever Dreams: A Story of Capitalism and Slavery in the Age of Jackson (2012), and is currently working on a book about the slave traders Isaac Franklin, John Armfield, and Rice Ballard.


William Wells Brown (ca. 1814-1884)

William Wells Brown was an African American antislavery lecturer, groundbreaking novelist, playwright and historian. He is widely considered to have been the first African American to publish works in several major literary genres. Known for his continuous political activism especially in his involvement with the anti-slavery movement, Brown is widely acclaimed for the effectiveness of many of his writings.

Brown was born to a white father and enslaved mother on a plantation outside of Lexington, Kentucky, most likely in 1814. He spent his childhood and much of his young adult life as a slave in St. Louis, Missouri working a variety of trades. Brown slipped away from his owner’s steamboat while it was docked in Cincinnati, Ohio and thereafter declared himself a free man on New Year’s Day 1834. Shortly thereafter he was taken in and helped to safety by Mr. and Mrs. Wells Brown, a white Quaker family. William would adopt their names in respect for the help they provided him.

William Wells Brown settled briefly in Cleveland, Ohio where he married a free African American woman. They had two daughters. Later Brown moved his family to Buffalo, New York where he spent nine years working both as a steamboat worker on Lake Erie and a conductor for the Underground Railroad.

By 1843 Brown was lecturing regularly on his experiences in slavery for the Western New York Anti-Slavery Society. By that time he also became deeply committed to lecturing on behalf of women’s rights and temperance laws. It was this involvement as a prominent speaker that many historians and scholars suggest provided the trajectory for his later career as a writer. By 1845, in the wake of the tremendous success of Frederick Douglass’s narrative autobiography, Brown published his own Narrative of William W. Brown, a Fugitive Slave, Written by Himself. The resounding success of his narrative led Brown to travel across Europe between 1849 and 1854 where he delivered more than a thousand speeches. He also wrote two additional books. Three Years in Europe, published in 1852, was the first travel book ever to be written by an African American while Clotel, which appeared a year later, is one of the earliest novels written by an African American and the first to be published by a British publishing house. In 1858 his play The Escape became the first play ever to be published by an African American.

As slavery ended, Brown’s career as a traveling speaker slowed and he eventually settled in Boston where he lived until his death in 1884.


Brown, William Wells (1814-1884)

introduction: William Wells Brown was an African American anti-slavery lecturer, groundbreaking novelist, playwright and historian. He is widely considered to have been the first African American to publish works in several major literary genres. Known for his continuous political activism especially in his involvement with the anti-slavery movement, Brown is widely acclaimed for the effectiveness of many of his writings.

Early Years: Brown was born to a white father and enslaved mother on a plantation outside of Lexington, Kentucky, most likely in 1814. He spent his childhood and much of his young adult life as a slave in St. Louis, Missouri working a variety of trades. Brown slipped away from his owner’s steamboat while it was docked in Cincinnati, Ohio and thereafter declared himself a free man on New Year’s Day 1834. Shortly thereafter he was taken in and helped to safety by Mr. and Mrs. Wells Brown, a white Quaker family. William would adopt their names in respect for the help they provided him.

William Wells Brown settled briefly in Cleveland, Ohio where he married a free African American woman. They had two daughters. Later Brown moved his family to Buffalo, New York where he spent nine years working both as a steamboat worker on Lake Erie and a conductor for the underground railroad.

Carrière: By 1843 Brown was lecturing regularly on his experiences in slavery for the Western New York Anti-Slavery Society. By that time he also became deeply committed to lecturing on behalf of women’s rights and temperance laws. Anti-Slavery SocietyIt was this involvement as a prominent speaker that many historians and scholars suggest provided the trajectory for his later career as a writer. By 1845, in the wake of the tremendous success of Frederick Douglass’s narrative autobiography, Brown published his own Narrative of William W. Brown, a Fugitive Slave, Written by Himself. The resounding success of his narrative led Brown to travel across Europe between 1849 and 1854 where he delivered more than a thousand speeches. He also wrote two additional books. Three Years in Europe, published in 1852, was the first travel book ever to be written by an African American while Clotel, which appeared a year later, is one of the earliest novels written by an African American and the first to be published by a British publishing house. In 1858 his play The Escape became the first play ever to be published by an African American.

As slavery ended, Brown’s career as a traveling speaker slowed and he eventually settled in Boston where he lived until his death in 1884.

Boyd, Herb (2000). Autobiography of a People: Three Centuries of African American History Told by Those Who Lived It. New York: Doubleday.

Farrison, William E. (1969). William Wells Brown: Author and Reformer. Chicago: University of Chicago Press.

Jefferson, Paul (1991). The Travels of William Wells Brown. New York: Markus Wiener.


By Ezra Greenspan

If the publishing industry reflects the American zeitgeist, things have changed when it comes to black American historical figures. As a graduate student at Harvard decades ago, I came across William Wells Brown, the fugitive slave, abolitionist, lecturer, travelogue writer, novelist and performer whose wide-ranging intelligence turned a gaze on white people (for a change). Back then he was to be found in only one full-length biography, William Edward Farrison’s “William Wells Brown: Author and Reformer” (1969). Published by the University of Chicago Press in the twilight of the “second Reconstruction” and at the dawning of African-American studies, it depicted Brown as a representative black American. In the absence of the biographical scholarship coming after 1969, Brown’s colleagues remained ill defined. Farrison’s biography was reviewed only in publishing trade papers and a couple of history journals. What was the problem?

It wasn’t Brown’s lack of an interesting life: more on that momentarily. The main problem was that 20th-century American culture accommodated only one 19th-­century black man, a spot already taken by the monumental, best-selling Frederick Douglass. Another problem was theoretical: Farrison published his biography before the flowering of two other fields crucial to a full appreciation of Brown’s public life — the history of the book and performance art.

A generation and more after Farrison’s biography, we are better able to grasp Brown’s collegial network, his publishing infrastructure and his role as a pioneering performance artist. Ezra Greenspan’s fine new biography takes full advantage of what now can be seen and said.

Greenspan, an English professor at Southern Methodist University, has written a highly sophisticated biography that appreciates Brown’s many and varied forms of self-expression. This deep and wide depiction of Brown within his several contexts rests upon a patchwork of sources, American and European — for Brown, despite his many books, left no archive.

The child who would be William Wells Brown was born enslaved in Kentucky, in about 1814, the son of his owner’s cousin. In St. Louis, given the job of tending a young charge also called William, his name was changed to Sandford with the carelessness characteristic of slave naming. As Sandford he worked in his owner’s medical office and on the Mississippi River’s ships and docks. After several unsuccessful attempts at escape, one with his mother, he finally fled St. Louis at about age 19. He retook his own name William and added Wells Brown in honor of the Quaker who had rescued him from starving and freezing in Ohio.

As a self-made free man, Brown worked the waterfronts in Cleveland and Buffalo, quickly acquiring literacy and joining the antislavery movement. By the early 1840s, he was lecturing full time and rising among abolitionists.

The details of itinerancy constitute one of the many strong points of Greenspan’s biography. In rural New York, Brown traveled awful roads and stayed with sympathizers in primitive accommodations. Week after week, he traveled those roads and spoke every night, spreading the Garrisonian gospel of antislavery, peace and temperance. Like many an activist, then and now, Brown saw his first marriage fall apart. But dedication to his cause also prompted his self-education and honed his skills as a public speaker. Abolitionism likewise offered examples for emulation.

Brown first met Frederick Douglass, antislavery’s fugitive star, in 1843. Born in about 1818, Douglass was just then embarking on his phenomenal career as a public intellectual. Although his book “Narrative of the Life of Frederick Doug­lass, an American Slave” (1845) was not the first of its kind, it was far and away the most widely read. Brown soon followed with “Narrative of William W. Brown, a Fugitive Slave” (1847).

The abolitionist movement was built on testimony of lecturers like Brown and, among others, Sojourner Truth, whose words gained power by virtue of their personal experience of enslavement. Antislavery fugitive ex-slaves often published their memoirs through a well-developed industry of publishers, photographers, engravers and distributors. Greenspan’s attention to the particulars of Brown’s publishing ventures contributes enormously to our understanding of how 19th-century authors got their works into the hands of a varied reading public in the United States and in Britain, where Brown published his best-known works.

With the successful publication of his “Narrative,” Brown once again followed in Douglass’s footsteps, this time to Britain, via the 1849 Peace Congress in Paris. After nearly three weeks of talking antislavery in Ireland and 10 days in Paris, Brown settled in England for the next five years. Lecturing across Britain from his London base, Brown supported himself as a performance artist and author, ending lectures with singing and collection taking. He carried around copies for sale of his “Narrative” and a compilation of songs for meetings, the “Anti-Slavery Harp,” that he had completed in 1848.

In Britain, Brown illustrated his lectures, initially using magic lantern slides in darkened rooms, then displaying his own version of the panoramas, popular in America, of the drama of westward expansion. But his “A Description of William Wells Brown’s Original Panoramic Views of the Scenes in the Life of an American Slave, From His Birth in Slavery to His Death or His Escape to His First Home of Freedom on British Soil” (1850) corrected the conventional, whitewashed American history by reinserting people of color and slavery.

Brown had initially planned on remaining in Britain only one year. But the Fugitive Slave Act of 1850 exiled him beyond slave catchers’ reach until 1854, when British friends purchased his freedom, as they had Frederick Douglass’s. Brown left his panorama in Britain. But he brought with him his two best-known books: a travelogue and the first novel by a black American author. Both books went through several editions and changes of title, beginning as “Three Years in Europe” (1852) and “Clotel” (1853). The former was the first travelogue by a black American the second was inspired by legends around Thomas Jefferson’s children with Sally Hemings.

Back in Boston, Brown continued writing, notably “The Black Man: His Antecedents, His Genius, and His Achievements” (1863), a collective biography, and “The Negro in the American Rebellion” (1867), on black Civil War soldiers, both groundbreaking texts aimed at popular audiences. During the 1850s, Brown wrote and performed plays, “Experience Or, How to Give a Northern Man a Backbone” and “The Escape Or, A Leap for Freedom.” By the 1860s, however, Brown returned to medicine, work he had first done as an enslaved helper of his owner in St. Louis. At his death in 1884, aged about 70, he was known as Dr. William W. Brown.

Ezra Greenspan’s biography offers the definitive treatment of an extraordinary 19th-century American. Its depth of field keeps Brown in focus as a singular individual while capturing those around him with clarity. That said, Greenspan’s pages occasionally judge Brown’s autobiographical truth self-righteously. Early on, Brown is called “deliberately misleading” later on, he is “shifty as always.” Taken as a whole, however, this biography makes a tremendous contribution to our understanding of one fascinating American and the networks he operated in so variously.


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