Les Mémoires du général Ulysses S. Grant

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Le mouvement de l'armée du Potomac commença tôt le matin du 4 mai, sous la direction et les ordres immédiats du major-général Meade, conformément aux instructions. Avant la nuit, toute l'armée était à travers le Rapidan (le cinquième et le sixième corps traversant à Germania Ford, et le deuxième corps à Ely's Ford, la cavalerie, sous le major-général Sheridan, se déplaçant en avant), avec la plus grande partie de ses trains , au nombre d'environ quatre mille wagons, ne rencontrant qu'une légère opposition. La distance moyenne parcourue par les troupes ce jour-là était d'environ douze milles. C'est ce que j'ai considéré comme un grand succès, et cela a éloigné de mon esprit les appréhensions les plus sérieuses que j'avais eues, celle de traverser la rivière face à une armée active, nombreuse, bien équipée et bien commandée, et à quel point un si grand le train devait être transporté à travers un pays hostile et protégé. Tôt le 5, le corps avancé (le cinquième, commandé par le major-général G. K. Warren) rencontra et engagea l'ennemi à l'extérieur de ses retranchements près de Mine Run. La bataille fit rage toute la journée, toute l'armée étant amenée au combat aussi vite que le corps pouvait être mis sur le terrain, ce qui, compte tenu de la densité de la forêt et de l'étroitesse des routes, se fit avec une promptitude louable.

Le général Burnside, avec le neuvième corps, était, au moment du déplacement de l'armée du Potomac, laissé avec le gros de son corps au croisement de la rivière Rappahannock et d'Alexandria Railroad, retenant la route vers Bull Run, avec l'ordre de ne pas se déplacer jusqu'à ce qu'il reçoive l'avis qu'une traversée du Rapidan était assurée, mais de se déplacer rapidement dès qu'un tel avis a été reçu. Cette traversée, il a été informé de l'après-midi du 4ème. Le 6, à six heures du matin, il menait son corps au combat près de la Wilderness Tavern, certaines de ses troupes ayant parcouru une distance de plus de trente milles, traversant à la fois les rivières Rappahannock et Rapidan. Considérant qu'une grande partie, probablement les deux tiers de son commandement, était composée de troupes nouvelles, peu habituées aux marches et portant l'équipement d'un soldat, c'était une marche remarquable.

La bataille du Wilderness a été renouvelée par nous à cinq heures du matin le 6, et s'est poursuivie avec une fureur sans relâche jusqu'à ce que l'obscurité s'installe, chaque armée tenant sensiblement la même position qu'elle avait le soir du 5. Après la tombée de la nuit, l'ennemi a fait une faible tentative pour tourner notre flanc droit, capturant plusieurs centaines de prisonniers et créant une confusion considérable. Mais la promptitude du général Sedgwick, qui était personnellement présent et commandait cette partie de notre ligne, la réforma bientôt et rétablit l'ordre. Le 7 au matin, des reconnaissances montrèrent que l'ennemi était tombé derrière ses lignes retranchées, avec des piquets en avant, couvrant une partie du champ de bataille. De là, il était évident à mon esprit que les combats de deux jours l'avaient satisfait de son incapacité à continuer le combat en plein champ, malgré son avantage de position, et qu'il attendrait une attaque derrière ses ouvrages. Je résolus donc d'aller de l'avant et de mettre toutes mes forces entre lui et Richmond ; et les ordres ont été immédiatement donnés pour un mouvement par son flanc droit. Dans la nuit du 7, la marche fut commencée vers Spottsylvania Court House, le cinquième corps se déplaçant sur la route la plus directe. Mais l'ennemi ayant pris connaissance de notre mouvement et ayant la ligne la plus courte, put y parvenir le premier. Le 8, le général Warren rencontra une force ennemie, qui avait été envoyée pour s'opposer et retarder son avance, pour gagner du temps pour fortifier la ligne prise à Spottsylvania. Cette force a été progressivement repoussée sur la force principale, dans les ouvrages récemment construits, après des combats considérables, entraînant de graves pertes pour les deux parties. Le 9 au matin, le général Sheridan lança un raid contre les lignes de communication ennemies avec Richmond. Les 9, 10 et 11 se sont dépensés en manœuvres et combats, sans résultats décisifs. Parmi les personnes tuées le 9 se trouvait ce soldat capable et distingué, le major-général John Sedgwick, commandant le sixième corps d'armée. Le major-général H. G. Wright lui succède à la tête. Tôt le matin du 12, une attaque générale fut lancée contre l'ennemi en position. Le deuxième corps, commandé par le major-général Hancock, portait un saillant de sa ligne, capturant la majeure partie de la division Johnson du corps d'Ewell et vingt pièces d'artillerie. Mais la résistance était si opiniâtre que l'avantage obtenu ne se révéla pas décisif. Les 13e, 14e, 15e, 16e, 17e et 18e, étaient consumés en manœuvres et attendaient l'arrivée de renforts de Washington. Estimant qu'il était impraticable de lancer une nouvelle attaque contre l'ennemi à Spottsylvania Court House, des ordres furent émis le 15 en vue d'un mouvement vers la North Anna, pour commencer à midi dans la nuit du 19. Tard dans l'après-midi du 19, le corps d'Ewell sortit de ses ouvrages sur notre flanc extrême droit ; mais l'attaque fut promptement repoussée, avec de lourdes pertes. Cela retarda le mouvement vers le North Anna jusqu'à la nuit du 21, date à laquelle il commença. Mais l'ennemi encore, ayant la ligne la plus courte et étant en possession des routes principales, put atteindre l'Anna du Nord en avant de nous, et prit position derrière elle. Le cinquième corps atteignit la North Anna dans l'après-midi du 23, suivi de près par le sixième corps. Le deuxième et le neuvième corps se levèrent à peu près au même moment, le second tenant le pont du chemin de fer, et le neuvième se trouvant entre celui-ci et Jericho Ford. Le général Warren effectua une traversée l'après-midi même, et obtint une position sans grande opposition. Peu de temps après s'être mis en position, il a été violemment attaqué, mais a repoussé l'ennemi avec un grand massacre. Le 25, le général Sheridan a rejoint l'armée du Potomac après le raid sur lequel il est parti de Spottsylvania, après avoir détruit les dépôts des gares de Beaver Dam et d'Ashland, quatre trains de voitures, de grandes quantités de rations et de nombreux kilomètres de voies ferrées. ; repris environ quatre cents de nos hommes en route vers Richmond comme prisonniers de guerre ; rencontré et vaincu la cavalerie ennemie à Yellow Tavern; transporté la première ligne de travaux autour de Richmond (mais trouvant la deuxième ligne trop forte pour être emportée par assaut), retraversé à la rive nord du Chickahominy à Meadow Bridge sous un feu nourri, et déplacé par un détour à Haxall's Landing, sur le James River, où il a communiqué avec le général Butler. Ce raid a eu pour effet d'enlever toute la force de cavalerie ennemie, rendant relativement facile la garde de nos trains.

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